Um especialista em segurança espacial explica os planos da NASA para evitar uma potencial catástrofe

Um especialista em segurança espacial explica os planos da NASA para evitar uma potencial catástrofe

22 de julho de 2022 0 Por ucrhyan
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Um asteroide gigante atingiu a Terra e eliminou os dinossauros há 65 milhões de anos. Mark Garlick/Biblioteca de fotos científicas

A Terra existe em um ambiente perigoso. Corpos cósmicos, como asteróides e cometas, estão constantemente zunindo pelo espaço e muitas vezes colidem com nosso planeta. A maioria deles é muito pequena para representar uma ameaça, mas alguns podem ser motivo de preocupação.

Como um estudioso que estuda espaço e segurança internacional, é meu trabalho perguntar qual é realmente a probabilidade de um objeto colidir com o planeta – e se os governos estão gastando dinheiro suficiente para evitar tal evento.

Para encontrar as respostas a essas perguntas, é preciso saber quais objetos próximos da Terra estão lá fora. Até o momento, a NASA rastreou apenas cerca de 40% dos maiores. Asteróides surpresa visitaram a Terra no passado e, sem dúvida, o farão no futuro. Quando eles aparecerem, quão preparada estará a humanidade?

As órbitas de milhares de asteroides (em azul) se cruzam com as órbitas dos planetas (em branco), incluindo a da Terra.

A ameaça de asteróides e cometas

Milhões de objetos de vários tamanhos orbitam o Sol. Objetos próximos da Terra incluem asteroides e cometas cujas órbitas os levarão a 193 milhões de quilômetros do Sol.

Os astrônomos consideram um objeto próximo da Terra uma ameaça se ele chegar a 7,4 milhões de quilômetros do planeta e tiver pelo menos 140 metros de diâmetro. Se um corpo celeste desse tamanho colidisse com a Terra, poderia destruir uma cidade inteira e causar uma devastação regional extrema. Objetos maiores – 0,6 milhas (1 km) ou mais – podem ter efeitos globais e até causar extinções em massa.

O impacto mais famoso e destrutivo ocorreu há 65 milhões de anos, quando um asteroide de 10 km de diâmetro caiu no que hoje é a Península de Yucatán. Ele eliminou a maioria das espécies de plantas e animais da Terra, incluindo os dinossauros.

Mas objetos menores também podem causar danos significativos. Em 1908, um corpo celeste de aproximadamente 50 metros explodiu sobre o rio Tunguska, na Sibéria. Ele nivelou mais de 80 milhões de árvores em mais de 2.100 quilômetros quadrados. Em 2013, um asteroide de apenas 20 metros de diâmetro explodiu na atmosfera 32 km acima de Chelyabinsk, na Rússia. Ele lançou o equivalente a 30 bombas de Hiroshima em energia, feriu mais de 1.100 pessoas e causou US$ 33 milhões em danos.

O próximo asteróide de tamanho substancial a potencialmente atingir a Terra é o asteróide 2005 ED224. Quando o asteroide de 164 pés (50 metros) passar em 11 de março de 2023, há aproximadamente uma chance de impacto de 1 em 500.000.

A NASA vem encontrando e rastreando objetos próximos da Terra desde a década de 1990.

Observando os céus

Embora as chances de um corpo cósmico maior impactar a Terra sejam pequenas, a devastação seria enorme.

O Congresso reconheceu essa ameaça e, no Spaceguard Survey de 1998, encarregou a NASA de encontrar e rastrear 90% dos objetos próximos da Terra com 1 km de diâmetro ou mais em 10 anos. A NASA superou a meta de 90% em 2011.

Em 2005, o Congresso aprovou outro projeto de lei exigindo que a NASA expandisse sua busca e rastreasse pelo menos 90% de todos os objetos próximos da Terra com 140 metros ou mais até o final de 2020. por falta de recursos financeiros, apenas 40% desses objetos foram mapeados.

Em 14 de fevereiro de 2022, os astrônomos localizaram 28.266 asteroides próximos à Terra, dos quais 10.033 têm 140 metros ou mais de diâmetro e 888 com pelo menos 1 km de diâmetro. Cerca de 30 novos objetos são adicionados a cada semana.

Uma nova missão, financiada pelo Congresso em 2018, está programada para lançar em 2026 um telescópio infravermelho baseado no espaço – NEO Surveyor – dedicado à busca de asteroides potencialmente perigosos.

Asteroides menores, como o que explodiu sobre a Rússia em 2013, podem atingir a Terra sem aviso, mas objetos maiores e mais perigosos também surpreenderam os astrônomos.

Surpresas cósmicas

Só podemos evitar um desastre se soubermos que ele está chegando, e os asteróides já chegaram à Terra antes.

Um asteróide do tamanho de um campo de futebol – apelidado de “City-killer” – passou a menos de 45.000 milhas da Terra em 2019. Um asteróide do tamanho de um jato 747 chegou perto em 2021, assim como um 0,6 milhas (1 km) grande asteróide em 2012. Cada um deles foi descoberto apenas cerca de um dia antes de passarem pela Terra.

Pesquisas sugerem que uma razão pode ser que a rotação da Terra cria um ponto cego pelo qual alguns asteroides permanecem indetectáveis ou parecem estacionários. Isso pode ser um problema, pois alguns asteróides surpresa não nos deixam passar. Em 2008, os astrônomos avistaram um pequeno asteroide apenas 19 horas antes de colidir com a zona rural do Sudão. E a recente descoberta de um asteroide de 2 km de diâmetro sugere que ainda existem grandes objetos à espreita.

A missão DART da NASA colidirá com uma pequena espaçonave no asteroide duplo Didymos para ver se isso mudará a órbita do asteroide.

O que pode ser feito?

Para proteger o planeta dos perigos cósmicos, a detecção precoce é fundamental. Na Conferência de Defesa Planetária de 2021, os cientistas recomendaram um tempo mínimo de preparação de cinco a 10 anos para montar uma defesa bem-sucedida contra asteroides perigosos.

Se os astrônomos encontrarem um objeto perigoso, existem quatro maneiras de mitigar um desastre. A primeira envolve medidas regionais de primeiros socorros e evacuação. Uma segunda abordagem envolveria enviar uma espaçonave para voar perto de um asteróide de pequeno ou médio porte; a gravidade da nave mudaria lentamente a órbita do objeto. Para mudar o caminho de um asteroide maior, podemos colidir com algo em alta velocidade ou detonar uma ogiva nuclear nas proximidades.

Essas podem parecer ideias absurdas, mas em novembro de 2021, a NASA lançou a primeira missão de defesa planetária em grande escala do mundo como uma prova de conceito: o Teste de Redirecionamento de Asteroides Duplos, ou DART. O grande asteroide Didymos e sua pequena lua atualmente não representam ameaça à Terra. Em setembro de 2022, a NASA planeja mudar a órbita do asteroide colidindo uma sonda de 610 kg na lua de Didymos a uma velocidade de aproximadamente 22.500 km/h.

Aprender mais sobre do que são feitos os asteróides ameaçadores também é importante, pois sua composição pode afetar o sucesso em desviá-los. O asteroide Bennu tem 490 metros de diâmetro. Sua órbita o aproximará perigosamente da Terra em 24 de setembro de 2182, e há uma chance em 2.700 de uma colisão. Um asteroide desse tamanho poderia destruir um continente inteiro, então, para saber mais sobre Bennu, a NASA lançou a sonda OSIRIS-Rex em 2016. A espaçonave chegou a Bennu, tirou fotos, coletou amostras e deve retornar à Terra em 2023.

Gastos com defesa planetária

Em 2021, o orçamento de defesa planetária da NASA foi de US$ 158 milhões. Isso é apenas 0,7% do orçamento total da NASA e apenas 0,02% do orçamento de defesa dos EUA de cerca de US$ 700 bilhões em 2021.

Este orçamento suporta uma série de missões, incluindo o NEO Surveyor em US$ 83 milhões, DART em US$ 324 milhões e Osiris Rex em cerca de US$ 1 bilhão ao longo de vários anos.

Esta é a quantia certa para investir no monitoramento dos céus, dado que cerca de 60% de todos os asteroides potencialmente perigosos permanecem indetectáveis? Esta é uma pergunta importante a ser feita quando se considera as consequências potenciais.

Investir na defesa planetária é como comprar um seguro residencial. A probabilidade de sofrer um evento que destrua sua casa é muito pequena, mas as pessoas compram seguro.

Se mesmo um único objeto maior que 140 metros atingir o planeta, a devastação e a perda de vidas seriam extremas. Um impacto maior poderia literalmente acabar com a maioria das espécies na Terra. Mesmo que nenhum corpo desse tipo atinja a Terra nos próximos 100 anos, a chance não é zero. Nesse cenário de baixa probabilidade versus altas consequências, investir na proteção do planeta de objetos cósmicos perigosos pode dar alguma paz de espírito à humanidade e evitar uma catástrofe.