Sonda Juno da NASA fará aproximação à lua gelada de Júpiter Europa

Sonda Juno da NASA fará aproximação à lua gelada de Júpiter Europa

23 de setembro de 2022 0 Por Jonas Estefanski
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À medida que Juno se aproxima da lua coberta de gelo de Júpiter, Europa, a espaçonave chegará a 222 milhas (358 quilômetros) de sua superfície às 2h36 PDT (5h36 EDT) em 20 de setembro.

Os cientistas estão cada vez mais curiosos para saber se a vida se desenvolveu em outras partes do sistema solar. Há alguns lugares interessantes onde podemos olhar. Marte, por exemplo, é um planeta promissor onde a vida provavelmente existiu em um passado muito distante. Dezenas de missões robóticas estão explorando o planeta vermelho na esperança de descobrir se esse foi o caso. Mas além de Marte, existem outros lugares onde podemos procurar vida. Um desses lugares é uma lua joviana chamada Europa.

Em 29 de setembro, a espaçonave Juno da NASA voará por Europa para coletar informações para sua futura missão Europa Clipper. Acredita-se que esta lua distante tenha um oceano sob sua superfície gelada, e alguns cientistas acham que é até hospitaleira. Pela primeira vez, Juno passará a 358 quilômetros da superfície de Europa às 10:36 UTC, um marco na exploração de Júpiter e suas luas. Ele também coletará dados valiosos sobre o interior, a composição da superfície da Lua e a ionosfera de Europa. A espaçonave fará algumas das imagens de maior resolução já obtidas de partes da superfície de Europa.

A NASA relata que essas informações podem ser úteis para futuras missões, que incluem o Europa Clipper, programado para ser lançado em 2024 e estudar a superfície gelada de Europa. Europa tem cerca de 90% do tamanho da Lua da Terra. Abaixo da camada de gelo de quilômetros de espessura de Europa pode estar um oceano salgado, levantando questões sobre se a vida poderia existir lá. Além de modificar a trajetória de Juno, o sobrevoo reduzirá o tempo que leva para Juno orbitar Júpiter de 43 para 38 dias após o sobrevoo próximo.

Esta será a aproximação mais próxima de uma espaçonave da NASA para Europa desde que Galileu se aproximou em 3 de janeiro de 2000, a 351 quilômetros. A missão estendida de Juno marcará o segundo encontro com uma lua galileana. Em junho de 2021, a missão explorou Ganimedes, enquanto em 2023 e 2024 planeja aproximar-se de Io. A coleta de dados começará uma hora antes da aproximação mais próxima, quando a espaçonave estiver a 51.820 milhas de distância de Europa.

John Bordi, vice-gerente de missão da Juno no JPL, disse que Juno passaria pela lua a uma velocidade de 14,7 milhas por segundo (23,6 quilômetros por segundo). Durante o sobrevoo planejado, todas as etapas devem ser executadas perfeitamente para garantir que nossa coleta de dados seja bem-sucedida, pois a espaçonave deve ser reorientada logo depois para nosso próximo encontro próximo com Júpiter, que acontece apenas sete horas e meia depois, explicou Bordi. .

O encontro Europa ativará todo o conjunto de instrumentos e sensores a bordo da espaçonave. O Jupiter Energetic-Particle Detector Instrument (JEDI) em Juno coletará dados na ionosfera de Europa usando sua antena de rádio de ganho médio (banda X). À medida que a Juno explora a interação de Europa com a magnetosfera de Júpiter, ela usará os experimentos Waves, Jovian Auroral Distributions Experiment (JADE) e Magnetometer (MAG).

Além disso, o Waves e o MAG farão a varredura de plumas de água acima da superfície de Europa. Apesar de ter o equipamento certo, disse Bolton, capturar uma pluma levaria muita sorte, disse Bolton. “Temos que estar no lugar certo na hora certa, mas se tivermos tanta sorte, é um home run com certeza.” A crosta de gelo de água de Europa será estudada pelo Microwave Radiometer (MWR) de Juno, que fornecerá informações sobre sua composição e temperatura. Até agora, nunca houve uma coleção tão grande de dados sobre a camada de gelo da lua.

Além disso, como parte do sobrevoo, a JunoCam (uma câmera de envolvimento público) fará quatro imagens de luz visível da lua. Para determinar quais mudanças ocorreram nas características da superfície de Europa nas últimas duas décadas, a equipe científica de Juno comparará as imagens com as de missões anteriores. Espera-se que a resolução da imagem seja melhor que 0,6 milhas (1 quilômetro) por pixel para essas imagens de luz visível.

Apesar de estar na sombra de Europa, os imageadores de luz visível de Juno poderão coletar dados porque a atmosfera de Júpiter reflete luz solar suficiente. A Unidade de Referência Estelar em Juno foi projetada para fotografar campos estelares e localizar estrelas brilhantes para ajudar a espaçonave a se orientar em Europa. Ele fará uma imagem em preto e branco de alta resolução da superfície de Europa. A NASA também revelou que o JIRAM (Jovian Infrared Auroral Mapper) coletará imagens infravermelhas de sua superfície enquanto isso.

Em 2030, a missão Europa Clipper realizará quase 50 sobrevoos de Europa usando as vistas de perto do Juno e os dados do instrumento MWR. Ao coletar dados sobre a atmosfera, a superfície e o interior de Europa, o Europa Clipper ajudará os cientistas a entender o oceano subsuperficial global de Europa, a espessura de sua crosta de gelo e a possível formação de plumas subsuperficiais.