Sonda espacial da NASA vislumbra inesperadamente a superfície de Vênus em novo e impressionante

Sonda espacial da NASA vislumbra inesperadamente a superfície de Vênus em novo e impressionante

8 de junho de 2022 0 Por Jonas Estefanski
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Novas imagens registradas pela Parker Solar Probe da NASA revelaram o brilho incandescente da superfície de Vênus irradiando através de seu manto de nuvens tóxicas – uma descoberta que pode nos ajudar a entender melhor os minerais que compõem este planeta rochoso e misterioso.

Usando dados do instrumento Wide-field Imager for Parker Solar Probe ( WISPR ), os cientistas conseguiram espiar sob a espessa atmosfera do planeta, descobrindo características geológicas como terras altas, planaltos e planícies.

“Vênus é a terceira coisa mais brilhante no céu, mas até recentemente não tínhamos muitas informações sobre como era a superfície porque nossa visão é bloqueada por uma atmosfera espessa”, diz o astrofísico e membro da equipe WISPR, Brian Wood , dos EUA . Laboratório de Pesquisa Naval.

“Agora, finalmente estamos vendo a superfície em comprimentos de onda visíveis pela primeira vez do espaço.”

Embora relativamente perto da Terra, Vênus provou ser muito difícil de estudar. É conhecido como o “ gêmeo do mal ” da Terra , porque, embora semelhante à Terra em tamanho, massa, estrutura e composição, é profundamente hostil à vida.

A Terra é temperada e úmida; Vênus é seco e possivelmente vulcânico , com temperaturas de superfície médias de 471 graus Celsius (880 graus Fahrenheit).

O céu de Vênus está cheio de nuvens espessas e tóxicas que chovem ácido sulfúrico. Essas características tornam o planeta difícil de investigar de perto. Landers foram enviados; eles meio que acabam derretendo . E essas nuvens sufocantes fazem observações externas da superfície, não impossíveis, mas complicadas.

Foi aqui que o WISPR acabou surpreendendo os cientistas. No ano passado, foram feitas algumas imagens do lado noturno de Vênus que pareciam mostrar características da superfície através das camadas de nuvens.

“As imagens e o vídeo me surpreenderam”, diz Wood .

WISPR é otimizado para luz visível; ou seja, capta imagens em comprimentos de onda que o olho humano pode ver. Mas descobriu-se que o instrumento também pode ver um pouco mais longe, na parte do infravermelho próximo do espectro invisível aos olhos humanos. Infravermelho e infravermelho próximo são os comprimentos de onda da energia térmica; em outras palavras, calor.

No lado diurno de Vênus, aquecido pelo Sol, quaisquer emissões infravermelhas da superfície seriam perdidas. Mas no lado noturno, parece que as variações de temperatura na superfície do planeta são inesperadamente detectáveis ​​pelo instrumento.

“É tão quente que a superfície rochosa de Vênus brilha visivelmente, como um pedaço de ferro retirado de uma forja”, explica Wood .

Outras tecnologias, como imagens de radar conduzidas pela sonda Magellan na década de 1990 e imagens infravermelhas conduzidas pela atual sonda JAXA Akatsuki, nos deram um mapa muito bom da geologia da superfície de Vênus. A contribuição do WISPR, dizem os pesquisadores, traz nossa compreensão até o limite do espectro visível.

O sobrevoo no ano passado revelou uma região chamada Afrodite Terra, a maior região montanhosa da superfície do planeta. Apareceu como uma mancha escura contra as nuvens luminosas. Isso ocorre porque o Afrodite Terra, com sua altitude mais alta, é muito mais frio do que o terreno ao redor, portanto, em imagens infravermelhas ou infravermelhas próximas do planeta, é visível.

Essas imagens também mostram outros recursos. O planalto Tellus Regio e as planícies Aino Planitia também apresentam variações de altitude que os tornam visíveis através das nuvens em comprimentos de onda infravermelhos.

Embora as imagens não tenham revelado nada de novo em termos de topografia, os dados ainda podem nos ajudar a entender melhor Vênus. Como diferentes minerais conduzem e liberam calor de maneira diferente, as emissões podem ser usadas para tentar reconstruir a mineralogia da superfície do planeta.

Dados WISPR e Magellan, lado a lado. (NASA/APL/NRL/Equipe Magellan/JPL/USGS)

Isso, por sua vez, pode nos ajudar a entender sua história. Sabemos, por exemplo, que Vênus foi altamente vulcanicamente ativo no passado.

Estudar sua superfície pode nos ajudar a entender quão difundida e quão recente era essa atividade. A adição de dados visíveis e infravermelhos próximos ao conjunto de dados atualmente disponível expande o intervalo de comprimentos de onda que os cientistas podem usar para fazer isso.

O objetivo principal de Parker é explorar o Sol; suas observações de Vênus são quase incidentais. A sonda está usando o planeta para fazer manobras de assistência à gravidade, usando a gravidade de Vênus para fazer ajustes de velocidade e curso em sua missão solar.

Está programado para fazer sete dessas manobras no total; até agora fez cinco. Apenas dois deles foram adequados para essas imagens noturnas até agora.

Das duas assistências gravitacionais restantes, apenas uma permitirá mais observações: a assistência gravitacional final, prevista para 6 de novembro de 2024. Ficaremos fascinados em ver o que mais o WISPR poderá encontrar.

“Estamos entusiasmados com os insights científicos que a Parker Solar Probe forneceu até agora”, diz o físico Nicola Fox da Divisão de Heliofísica da NASA.

“Parker continua superando nossas expectativas e estamos animados que essas novas observações feitas durante nossa manobra de assistência à gravidade possam ajudar a avançar a pesquisa de Vênus de maneiras inesperadas.”

FONTE