PODEMOS TERRAFORMAR MARTE? Cientistas podem ter feito uma grande descoberta

PODEMOS TERRAFORMAR MARTE? Cientistas podem ter feito uma grande descoberta

28 de agosto de 2022 0 Por ucrhyan
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QUANDO (E SE) as pessoas finalmente pisarem em Marte, provavelmente não serão as únicas coisas vivas que aterrissam no vizinho empoeirado da Terra. Para qualquer estadia prolongada, os astronautas precisarão trazer comida – que certamente incluirá plantas. Como Marte representa um ambiente hostil para as pessoas, provavelmente seria igualmente brutal para nossa flora.

Mas pode haver alguma esperança para o verde no Planeta Vermelho. Cientistas da Iowa State University removeram com sucesso o sal da água com qualidades semelhantes às de Marte e encontraram uma maneira possível de ajudar as plantas a florescer no terreno difícil e pobre em nutrientes do planeta, conforme relatado em um novo artigo publicado na revista PLOS ONE.

A equipe, organizada pela pesquisadora de graduação Pooja Kasiviswanathan, realizou essa façanha futurista usando apenas sementes, minúsculos organismos chamados cianobactérias e os recursos que estariam disponíveis em Marte. Eles finalmente criaram um processo agrícola circular. Afinal, Elon Musk pode ter alguma esperança em sua cidade marciana “autossustentável”.

“Uma vez que você cultiva algo, ele pode ser um fertilizante para outras plantas que não têm tudo o que precisam simplesmente do solo e da atmosfera”, diz a autora do estudo e geomicrobiologista Elizabeth Swanner à Inverse.

O QUE HÁ DE NOVO – Esta pesquisa, que foi baseada no trabalho de Kasiviswanathan no ensino médio, indica que os astronautas podem cultivar plantas diretamente no regolito de Marte, um tipo de rocha solta e poeira que fica no topo do leito rochoso e também é encontrado na Terra, a Lua , alguns asteróides e uma variedade de outros ambientes em todo o Sistema Solar.

A equipe conseguiu cultivar alfafa, uma planta densa em nutrientes que pode prosperar em ambientes hostis, com água uma vez salgada – as cianobactérias úteis removeram o sal trocando os íons do mineral. Eles então a plantaram em solo que imita a coisa real, que eles fizeram esmagando rochas vulcânicas basálticas (Marte abriga o maior vulcão do Sistema Solar).

Embora o regolito tenha muito poucos nutrientes que as plantas exigem, a alfafa milagrosamente ainda era capaz de crescer. E uma vez que a alfafa foi compostada de volta ao regolito, as plantas da Terra brotaram muito mais rápido, iniciando o processo em um ciclo de feedback que poderia, com o tempo, levar a culturas espaciais mais saudáveis, maiores e de crescimento mais rápido.

POR QUE É IMPORTANTE – Anteriormente, os cientistas se concentravam nos ganhos de curto prazo de fertilizar e corrigir o regolito marciano com suplementos trazidos da Terra, diz Kasiviswanathan ao Inverse, em vez de um processo que se sustenta.

Com o tempo, se o sistema ficar repleto de matéria orgânica retirada do regolito, o solo poderá sustentar plantas trazidas da Terra e talvez fornecer um suprimento constante de alimentos para assentamentos humanos.

AQUI ESTÁ O FUNDO – No passado, pesquisadores que pretendiam cultivar alimentos no solo inóspito de Marte ajudaram suas mudas com generosas alterações da Terra: combinando regolito com poucos nutrientes com nosso próprio solo rico, é muito mais fácil nutrir plantas em algo que você pode realmente querer comer.

Mas em uma missão a Marte – onde cada grama deve ser contabilizada quando zunindo pelo sistema solar – a maioria dos astronautas provavelmente preferiria carregar uma carga útil de algo diferente de toneladas e toneladas de sujeira.

Uma missão a Marte, para não mencionar um assentamento de longo prazo, não está exatamente ao virar da esquina. Mas a hidroponia em Marte pode funcionar um pouco mais cedo e nem requer sujeira.

Essa alternativa é importante porque o regolito pode representar desafios significativos para a agricultura espacial, diz Edward Guinan, astrônomo da Universidade Villanova que não esteve envolvido no estudo. Guinan realiza experimentos estudantis em jardinagem em solo marciano e lunar desde 2018.

“Achamos que o resultado final é a hidroponia, é assim que eles provavelmente farão isso em Marte – como fazemos em estufas aqui”, explica ele. “Isso tira a mística do solo marciano, mas Marte é problemático”, diz ele.

Em última análise, o regolito duro e argiloso dificulta o desenvolvimento de plantas com raízes grandes e deliciosas. Mais preocupante, o regolito marciano genuíno está cheio de perclorato, ou hidrocarbonetos clorados que são tóxicos para os seres humanos. Embora o regolito simulado usado nos experimentos da Terra não leve em conta o perclorato, os astronautas que vivem em Marte terão que lidar com isso, se infiltrando em tudo, desde seus equipamentos até seu suprimento de alimentos.

Mas o perclorato também é solúvel em água, e o processo de Kasiviswanathan provavelmente poderia ter lidado com isso ao produzir e filtrar quantidades significativas de água do solo marciano. Sem dúvida, os astronautas marcianos encontrarão água salgada, mas empregando cianobactérias e contando com as propriedades de filtragem do regolito duro, os pesquisadores do estado de Iowa conseguiram produzir água doce suficiente para cultivar plantas com sucesso.

Combinado com micróbios anaeróbios que se alimentam de perclorato, ou talvez tratamentos químicos inspirados neles, esse processo inovador pode ajudar a mitigar os perigos futuros da sujeira marciana e permitir uma colheita abundante do Planeta Vermelho.

O QUE VEM A SEGUIR – Em última análise, Swanner diz que mais pesquisas são necessárias para entender a melhor forma de cultivar plantas em outro mundo.

“Estamos no final da pesquisa básica, esta é uma prova de conceito. É realmente viável em termos de quantidade de alimentos que produz?” ela diz. “Acho que ainda não sabemos disso.”

Swanner e Guinan observam que devemos cultivar plantas em um ambiente simulado que reproduza mais de perto a vida em Marte. O dióxido de carbono – que as plantas consomem – é abundante lá. Mas devido à atmosfera fria e seca de Marte, as plantas precisariam ser abrigadas em estufas.

Avançando, os cientistas precisam ter certeza de que podemos cultivar plantas em Marte sem a ajuda da sujeira da Terra. Isso pode marcar um próximo passo importante em direção ao objetivo de tornar mais verde um planeta indescritível que fica a mais de 140 milhões de quilômetros de distância.