O sol já foi estranhamente quieto por 70 anos. Uma estrela próxima poderia explicar por que

O sol já foi estranhamente quieto por 70 anos. Uma estrela próxima poderia explicar por que

25 de agosto de 2022 0 Por ucrhyan
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Em uma escala suficientemente longa, nosso Sol é bastante previsível. Aproximadamente a cada 11 anos, passa por um ciclo de alta e baixa atividade, o primeiro caracterizado por um aumento nas manchas solares, erupções e ejeções de massa coronal.

Em uma base de ciclo a ciclo, pode ser difícil prever quanta atividade nosso Sol passará; mas há sempre um aumento da atividade máxima das manchas solares e uma diminuição de volta ao mínimo.

Bem, quase sempre. No século XVII, o Sol passou por um período em que quase não apareciam manchas solares. De 1645 a 1715, esse período abrangeu vários ciclos solares e é conhecido como o mínimo de Maunder.

Essa estranha irregularidade há muito deixa os cientistas perplexos; agora, outra estrela próxima poderia finalmente ter a resposta. Parece ter entrado em um período semelhante de dormência – e observar o que ele faz pode nos ajudar a descobrir o que diabos nosso próprio Sol estava fazendo.

“Nós realmente não sabemos o que causou o mínimo de Maunder, e temos procurado outras estrelas parecidas com o Sol para ver se elas podem oferecer alguma visão”, diz a física Anna Baum, ex-Pensilvânia State University, agora na Lehigh University.

“Identificamos uma estrela que acreditamos ter entrado em um estado semelhante ao mínimo de Maunder. Será realmente empolgante continuar a observar esta estrela durante e, esperançosamente, quando sair desse mínimo, o que pode ser extremamente informativo sobre a atividade do Sol há 300 anos.”

O ciclo solar é baseado no campo magnético do Sol, gerado pela ação de um processo de dínamo no interior estelar. A cada 11 anos durante o máximo solar, o campo magnético solar muda, com seus pólos magnéticos norte e sul trocando de lugar. Os astrônomos têm observado manchas solares desde cerca de 1610, inclusive por Galileo Galilei, e o primeiro ciclo solar registrado começou em 1755.

O mínimo solar – caracterizado por um nível mínimo de atividade de manchas solares e erupções – ocorre quando o campo magnético do Sol está mais fraco.

Isso ocorre porque o campo magnético do Sol controla sua atividade: as manchas solares são regiões temporárias de campos magnéticos fortes, enquanto ejeções de massa coronal e erupções solares são produzidas por uma liberação de energia quando as linhas do campo magnético se emaranham, se rompem e se reconectam. Assim, à medida que o campo magnético se fortalece, é lógico que haveria um aumento na atividade solar.

Outras estrelas também foram observadas exibindo atividade pontual, embora nossos registros dessas estrelas não voltem tão longe no tempo. Baum e seus colegas coletaram dados de várias fontes para várias décadas de atividade de manchas estelares para 59 estrelas.

Destas, 29 estrelas mostraram claros ciclos de manchas estelares, semelhantes ao que vimos no Sol. Do restante, alguns não mostraram nenhuma atividade de manchas estelares, sugerindo que eles podem estar girando muito devagar para processos de dínamo e, para alguns, simplesmente não havia dados suficientes para tomar uma decisão.

E, dessas 29 estrelas, uma se destacou: HD 166620, localizada a 36 anos-luz de distância. Esta estrela tem cerca de 80% do tamanho e massa do Sol e cerca de 6 bilhões de anos (em comparação com os 4,6 bilhões de anos do Sol). Também parece ter um ciclo de atividade de cerca de 17 anos, mas não mostrou absolutamente nenhum sinal de manchas solares desde 2003.

“Quando vimos esses dados pela primeira vez, pensamos que deveria ter sido um erro, que reunimos dados de duas estrelas diferentes ou havia um erro de digitação no catálogo ou a estrela foi identificada incorretamente”, disse o astrofísico Jacob Luhn, ex-Penn State. , agora na Universidade da Califórnia, Irvine.

“Mas verificamos tudo duas e três vezes. Os tempos de observação foram consistentes com as coordenadas que esperávamos que a estrela tivesse. E não há tantas estrelas brilhantes no céu que o Monte Wilson observou. Não importa quantas vezes verifiquemos, sempre chegamos à conclusão de que essa estrela simplesmente parou de pedalar”.

Isso significa que também pode estar experimentando um mínimo de Maunder. De maneira irritante, o início deste período de baixa atividade ocorreu durante um intervalo entre as observações da estrela; mas continuar a observar a estrela durante seu período de baixa atividade pode ajudar a esclarecer a estranha atividade do nosso próprio Sol.

“Há um grande debate sobre o que era o mínimo de Maunder”, disse Baum.

“O campo magnético do Sol basicamente desligou? Perdeu o dínamo? Ou ainda estava pedalando, mas em um nível muito baixo que não produzia muitas manchas solares? Não podemos voltar no tempo para fazer medições de como era, mas se pudermos caracterizar a estrutura magnética e a força do campo magnético desta estrela, podemos começar a obter algumas respostas.”

Isso, por sua vez, pode nos ajudar a entender melhor o clima solar, o que tem implicações importantes para a Terra e o resto do Sistema Solar. E isso pode nos ajudar a entender melhor como as estrelas funcionam: o que as motiva e o que se passa em seus misteriosos corações.

A pesquisa foi publicada no The Astronomical Journal.