O oceano de Enceladus não é muito salgado para a vida

O oceano de Enceladus não é muito salgado para a vida

21 de agosto de 2022 0 Por ucrhyan
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Poderia haver vida em Encélado? Esta pequena lua de Saturno – como a lua de Júpiter, Europa – tem um oceano global de água sob sua superfície gelada. De fato, dados anteriores da missão Cassini da NASA mostraram que esse oceano pode ser capaz de suportar algumas formas de vida. Possui calor, nutrientes minerais e matéria orgânica. Em 20 de julho de 2022, pesquisadores do Instituto de Tecnologia de Massachusetts (MIT) publicaram um novo estudo que sugere que o oceano subterrâneo é um pouco menos salgado do que os oceanos da Terra. Juntamente com as descobertas anteriores, isso reforça a possibilidade de o oceano de Enceladus ser o lar de organismos vivos.

Wanying Kang liderou a equipe de pesquisa do MIT. Os pesquisadores conseguiram estimar a salinidade estudando como o gelo da superfície cobre o oceano abaixo. Eles publicaram suas descobertas revisadas por pares na Science Advances em 20 de julho de 2022.

Karmela Padavic-Callaghan escreveu sobre os resultados tentadores na New Scientist em 20 de julho de 2022.

A salinidade do oceano de Encélado
Em Enceladus, a salinidade do oceano, o núcleo de silicato e a camada de gelo têm um impacto significativo na dinâmica e habitabilidade do oceano. Como o jornal destacou:

De profundo interesse astrobiológico, Enceladus parece ter um oceano subsuperficial salino global, indicando reação água-rocha no presente ou no passado, um mecanismo importante na habitabilidade potencial da lua. Aqui, investigamos como a salinidade e a partição da produção de calor entre o núcleo de silicato e a concha de gelo afetam a dinâmica do oceano e o transporte de calor associado, um fator chave que determina a geometria de equilíbrio da concha de gelo.
Em particular, os pesquisadores queriam saber como a espessura da camada de gelo se relaciona com a salinidade do oceano. Oceanos subsuperficiais mais salgados devem, em geral, ter gelo mais espesso sobre os pólos de um planeta ou lua. Oceanos menos salgados teriam gelo mais fino. O estudo mostrou que o nível de salinidade em Encélado é provavelmente intermediário. Como o artigo da New Scientist explicou:

A equipe elaborou um modelo teórico detalhando como a salinidade do oceano, as correntes oceânicas e a geometria do gelo afetam uns aos outros em um planeta ou lua, depois o ajustou para melhor reproduzir as propriedades do gelo de Encélado.
Do papel:

Entre os cenários explorados aqui, as variações pronunciadas da espessura do gelo observadas em Enceladus são mais consistentes com o aquecimento predominante na camada de gelo e uma salinidade de alcance intermediário.
A salinidade não é o único fator
A salinidade não é o único fator quando se trata de habitabilidade. Como o artigo da New Scientist mencionou:

David Stevens, da Universidade de East Anglia, no Reino Unido, diz que o comportamento do gelo e da água em outros planetas está diretamente relacionado à sua habitabilidade. Ao mesmo tempo, a salinidade é apenas um fator, diz ele.

Gelo mais fino sobre os pólos de Encélado
Curiosamente, os resultados do estudo indicam que o gelo sobre os polos de Encélado é mais fino do que em seu equador. Isso apontaria para um oceano menos salgado. Mais especificamente, a variação específica na espessura do gelo sugere que a salinidade do oceano pode chegar a 30 gramas de sal em um quilo de água. Isso é salgado, mas menos do que os oceanos da Terra, que têm 35 gramas de sal por quilo de água.

No geral, isso parece promissor para o potencial de vida. As águas são salgadas, como os oceanos da Terra, mas não muito salgadas. Se alguma coisa, o oceano de Encélado pode ser um pouco mais benigno do que os oceanos do nosso planeta.

Calor do fundo do mar do oceano de Encélado
Outra descoberta intrigante parece apoiar dados anteriores da missão Cassini. A equipe encontrou evidências de calor emanando do fundo do oceano em Encélado. Análises anteriores da Cassini de vapor de água e orgânicos nas famosas plumas de Encélado sugeriram a existência de fontes hidrotermais no fundo do oceano. Esta nova evidência parece concordar com isso, embora mais estudos sejam necessários.

Na Terra, essas fontes hidrotermais criam um oásis para muitos tipos diferentes de organismos. Eles fornecem calor e nutrientes essenciais nas profundezas escuras e hostis dos oceanos.

No ano passado, os cientistas também relataram evidências nos dados da Cassini de muito metano no oceano de Enceladus. Isso poderia ser uma indicação de organismos metanogênicos no oceano?

Conclusão: um novo estudo mostra que o oceano subterrâneo na lua de Saturno Enceladus é menos salgado do que os oceanos da Terra. Isso reforça as chances de o oceano de Encélado suportar alguma forma de vida.