Não são apenas dinossauros, alguns pterossauros também tinham penas coloridas

Não são apenas dinossauros, alguns pterossauros também tinham penas coloridas

27 de julho de 2022 0 Por ucrhyan
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O apoio de cabeça de um dinossauro fóssil tinha plumagem de cores vivas, fazendo com que se assemelhasse aos pássaros modernos mais ostensivos. A descoberta pode reescrever a maneira como imaginamos a coloração não apenas nos pterossauros, mas também nos dinossauros.

Enquanto paleontólogos e paleontólogos debatem quais dinossauros tinham penas e para que as usavam, as penas mais bonitas da espécie podem ter pertencido aos dinossauros, seus companheiros répteis, os pterossauros.

Tupandactylus imperator era um grande pterossauro famoso por sua enorme crista. Ao examinar um espécime de 115 milhões de anos da formação Crato, no nordeste do Brasil, Aude Cincotta, da University College Cork, e colegas notaram algumas penas minúsculas ao redor da parte inferior da crista. Eles anunciaram sua descoberta na Nature.

“Não esperávamos ver isso”, disse Cincotta em um comunicado. “Durante décadas, os paleontólogos discutiram se os pterossauros tinham penas. As penas em nosso espécime encerram definitivamente esse debate, pois são muito claramente ramificadas ao longo de todo o seu comprimento, assim como as aves de hoje”.

As penas vêm em dois tipos, fibras curtas semelhantes a pêlos e penas ramificadas fofas que deixariam os pássaros modernos orgulhosos. O fato de alguns pterossauros possuírem as fibras, tecnicamente conhecidas como picnofibras, foi estabelecido anos atrás, mas versões mais avançadas nunca foram confirmadas antes.

Penas em outras partes do corpo podem ser para calor ou aerodinâmica, mas sua colocação na crista da cabeça sugere sinalização – para atrair companheiros ou afastar rivais. Nesse caso, cores brilhantes seriam uma maneira eficaz de aumentar seu impacto, então os autores foram à procura de melanossomos, ou grânulos de melanina, o pigmento mais importante nos animais modernos. Embora cerca de cem milhões de anos no subsolo tenham removido a cor, a equipe ainda conseguiu ver que diferentes tipos de penas tinham melanossomos de formas diferentes.

“Nas aves de hoje, a cor das penas está fortemente ligada à forma do melanossoma.” disse a co-autora Professora Maria McNamara. “Como os tipos de penas dos pterossauros tinham diferentes formas de melanossoma, esses animais devem ter tido o maquinário genético para controlar as cores de suas penas. Esse recurso é essencial para o padrão de cores e mostra que a coloração era uma característica crítica até mesmo das primeiras penas”. Infelizmente, não podemos dizer quais eram as cores do Tupandactylus.

Melanossomas de pterossauros Micrografias eletrônicas de varredura de melanossomos nos tecidos moles revelam as diferentes formas em diferentes tipos de penas. a–c, melanossomas alongados de monofilamentos. d–f, melanossomos ovoides das penas ramificadas. g–i, melanossomas ovoides da crista do tecido mole (área 1, Tabela de Dados Estendida 2). Barras de escala, 2 μm. Crédito de imagem: Cincotta et al., Nature 2022

Mais de 100 espécies de pterossauros são conhecidas, então precisaremos de muito mais fósseis com esse tipo de preservação excepcional para saber se todos eles tinham penas, quanto mais cores diferentes. No entanto, os autores consideram provável que as penas tenham evoluído apenas uma vez na Terra, antes do ponto no Triássico em que os dinossauros e os pterossauros divergiram. Nesse caso, qualquer pterossauro sem penas, ou dinossauro, os havia perdido em algum lugar ao longo da linha, tornando provável que eles fossem a norma, não a exceção, devido aos seus múltiplos usos.

Mesmo espécies que não usavam penas para sinalização ou voo podem ter encontrado isolamento felpudo para sua vantagem evolutiva. O isolamento é um benefício para as criaturas que produzem seu próprio calor corporal, em vez daquelas que precisam obter seu calor do ambiente, como os répteis modernos. Portanto, esta descoberta sugere que tanto os pterossauros quanto os dinossauros eram pelo menos um pouco de sangue quente.

Assim como os artefatos históricos, os fósseis de países mais pobres geralmente acabam em instituições ricas com recursos para adquiri-los e analisá-los. Nesse caso, porém, os cientistas consideraram o espécime de T. imperator tão precioso que deveria ser considerado patrimônio natural do Brasil. Com a ajuda de um doador privado, organizaram o seu repatriamento para o seu país de origem, esperando abrir um precedente para outras descobertas de importância semelhante.