Moléculas orgânicas em um antigo meteorito de Marte formadas via geologia, não vida alienígena

Moléculas orgânicas em um antigo meteorito de Marte formadas via geologia, não vida alienígena

16 de agosto de 2022 0 Por ucrhyan
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Quando pesquisadores em 1996 relataram que haviam encontrado moléculas orgânicas aninhadas em um antigo meteorito marciano descoberto na Antártida, isso causou um grande burburinho. Alguns insistiram que os compostos eram evidências grandes, se verdadeiras, da existência de vida em Marte (SN: 08/03/01). Outros, porém, apontavam para contaminação por formas de vida terrenas ou algumas origens não biológicas (SN: 1/10/18).

Agora, uma análise geoquímica do meteorito fornece o mais recente buzzkill para a ideia de que a vida alienígena habitava o fragmento de 4,09 bilhões de anos do Planeta Vermelho. Em vez disso, sugere que a matéria orgânica provavelmente se formou a partir da interação química de água e minerais se misturando sob a superfície de Marte, relatam pesquisadores na revista Science de 14 de janeiro. Mesmo assim, a descoberta pode ajudar na busca por vida, diz a equipe.

Moléculas orgânicas são frequentemente produzidas por organismos vivos, mas também podem surgir de processos não biológicos e abióticos. Embora inúmeras hipóteses afirmem explicar o que desencadeou a vida, muitos pesquisadores consideram as moléculas orgânicas abióticas como material de partida necessário. Os processos geológicos marcianos podem estar gerando esses compostos há bilhões de anos, sugere o novo estudo.

“Esses produtos químicos orgânicos podem ter se tornado a sopa primordial que pode ter ajudado a formar a vida em [Marte]”, diz Andrew Steele, bioquímico da Carnegie Institution for Science em Washington, D.C. Se a vida existiu lá, no entanto, permanece desconhecido.

Steele e seus colegas inicialmente procuraram estudar como a antiga água marciana pode ter transformado os minerais no meteorito, conhecido como ALH84001. A equipe usou métodos de imagem microscópica e espectroscópica para analisar pequenas lascas de partes do meteorito que pareciam ter reagido com água.

Em suas amostras, os pesquisadores descobriram subprodutos de duas reações químicas – serpentinização e carbonatação – que ocorrem quando fluidos subterrâneos interagem com minerais e os transformam. Em meio a esses subprodutos, os pesquisadores detectaram moléculas orgânicas complexas. Com base na identificação desses dois processos, a equipe concluiu que os orgânicos provavelmente se formaram durante as reações, assim como na Terra.

A análise das quantidades relativas de diferentes tipos de hidrogênio na matéria orgânica apoiou a noção de que os compostos orgânicos se desenvolveram em Marte; eles não surgiram mais tarde dos micróbios ou materiais da Terra usados nos experimentos da equipe.

Ao todo, as descobertas sugerem que pelo menos dois processos geológicos provavelmente produziram matéria orgânica no Planeta Vermelho, diz Mukul Sharma, geoquímico do Dartmouth College que não esteve envolvido no estudo.

O estudo não é o único a propor que o material orgânico nas rochas marcianas poderia se formar sem vida. Os pesquisadores atribuíram a formação de compostos orgânicos complexos no meteorito Tissint de 600 milhões de anos, também de Marte, a interações químicas de água e rocha (SN: 10/11/12).

No entanto, ALH84001 é um dos meteoritos marcianos mais antigos já encontrados. As novas descobertas, quando consideradas juntamente com outras descobertas de matéria orgânica marciana, sugerem que processos abióticos podem ter gerado material orgânico em todo o Planeta Vermelho durante grande parte de sua história, diz Sharma. “A natureza teve muito tempo em suas mãos para produzir essas coisas.”

Embora o trabalho não nos aproxime de provar ou refutar a existência de vida em Marte, identificar fontes abióticas de compostos orgânicos é crucial para a busca, explica Steele. Depois de descobrir como a química orgânica marciana age sem vida intrometida, ele diz, “você pode olhar para ver se ela foi ajustada”.