Meteorito marciano mostra sinais de material orgânico, mas é evidência de vida?

Meteorito marciano mostra sinais de material orgânico, mas é evidência de vida?

21 de janeiro de 2022 0 Por Jonas Estefanski
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Os planetólogos, tendo estudado a substância do meteorito marciano ALH 84001, chegaram à conclusão de que as substâncias orgânicas encontradas nele foram formadas devido a dois mecanismos diferentes de síntese orgânica abiótica, que poderiam ter ocorrido em Marte antigo no final do período Noachiano. 

Vida em Marte

A questão da existência de vida em Marte tem sido estudada em detalhes por muitas décadas. A presença de matéria orgânica nas rochas marcianas foi confirmada tanto por estudos de estações automáticas na superfície do planeta quanto pela análise de meteoritos de origem marciana encontrados na Terra.

O clorometano foi descoberto pelas missões Viking , e o rover Curiosity da NASA encontrou uma variedade de moléculas e compostos orgânicos em rochas sedimentares da Cratera Gale de 3,5 bilhões de anos. No entanto, pouco se sabe sobre a origem, distribuição, conservação e evolução dessas substâncias orgânicas, bem como sua possível relação com a atividade biológica em Marte.

Análise anterior do meteorito ALH 84001

O ALH 84001 foi encontrado em 1984 na Antártida e é um dos poucos meteoritos que atingiram a Terra vindos de Marte. É considerada uma das mais antigas rochas marcianas conhecidas, tendo se formado durante o período Noachiano, há aproximadamente 4,09 bilhões de anos. O meteorito é principalmente ortopiroxênio e contém glóbulos de carbonato, cuja formação está associada à presença de água líquida em Marte há 3,9 bilhões de anos.

O ALH 84001 ganhou fama mundial em 1996 quando estruturas semelhantes a fósseis microbianos foram encontradas em sua composição, mas isso foi posteriormente reconhecido como um erro. Existem várias hipóteses que explicam a origem dos compostos orgânicos (incluindo compostos contendo nitrogênio) encontrados no meteorito, como processos abióticos (impactos, erupções, processos hidrotermais), o resultado da atividade vital de potenciais organismos marcianos antigos, ou poluição por substâncias terrestres.

O meteorito ALH 84001.  Crédito: NASA/JSC/Universidade de Stanford
O meteorito ALH 84001. Crédito: NASA/JSC/Universidade de Stanford

Novas descobertas sobre o ALH 84001 e sua composição

Um grupo de cientistas planetários liderados por Andrew Steele, da Carnegie Institution, publicou os resultados de estudos de amostras finas de meteoritos cortadas usando um feixe de íons usando microscopia eletrônica de transmissão, microscopia de raio-x de transmissão de varredura e espectrometria de massa em nanoescala de íons secundários.

Os cientistas concluíram que o material do meteorito foi de fato exposto à água líquida, embora não por muito tempo. Ao mesmo tempo, as associações de fases encontradas na amostra, como sílica amorfa, fases semelhantes a talco, magnetita e carbonatos ricos em ferro, magnésio e cálcio, são semelhantes às observadas em rochas terrestres que sofreram serpentinização e/ou ou carbonatação mineral.

Isso significa que processos semelhantes estavam em andamento no antigo Marte.

Explicações e conclusões

A explicação mais simples é que essas substâncias são os produtos da reação do ortopiroxênio com fluido hidrotermal de pH neutro a alto. O material orgânico rico em deutério é combinado com magnetita nanofásica; supõe-se que sua síntese tenha ocorrido de forma semelhante à serpentinização das rochas terrestres, o que levou à formação de compostos aromáticos, alifáticos, carbonílicos, carboxílicos e carbonáticos.

A semelhança dos orgânicos em ALH 84001 com o material do meteorito Tissint de 600 milhões de anos (outro meteorito marciano que atingiu a Terra em 2011) indica que reações de síntese orgânica abiótica ocorreram em Marte durante a maior parte de sua história, que são não está associado à atividade de nenhum microrganismo. Reações semelhantes podem explicar a presença de metano na atmosfera marciana.

Infelizmente, neste momento, nada pode provar que a vida existiu no Planeta Vermelho.