Insetos de 99 milhões de anos presos em âmbar ainda são vivamente coloridos e agora sabemos o porquê

Insetos de 99 milhões de anos presos em âmbar ainda são vivamente coloridos e agora sabemos o porquê

29 de julho de 2022 0 Por ucrhyan
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Um enxame de insetos pré-históricos fossilizados em âmbar está mostrando aos cientistas como o mundo era colorido há 99 milhões de anos.

Detalhes estruturais finos necessários para a conservação da cor raramente são preservados em registros fósseis, fazendo a maioria das reconstruções baseadas na imaginação dos artistas.

No entanto, uma equipe de pesquisa do Instituto de Geologia e Paleontologia de Nanjing da Academia Chinesa de Ciências (NIGPAS) desvendou os segredos da verdadeira coloração em insetos de 99 milhões de anos.

“Vimos milhares de fósseis de âmbar, mas a preservação da cor nesses espécimes é extraordinária”, disse Huang Diying, do NIGPAS, coautor do estudo.

Uma das razões pelas quais é tão difícil para os cientistas dizer as cores das criaturas pré-históricas é devido ao que resta delas – um osso fossilizado não pode transmitir a cor do animal. Mas desta vez, usando âmbar birmanês, eles conseguiram perscrutar o mundo das cores antigas.

Os cientistas conseguiram desvendar o segredo por trás das cores vibrantes dos insetos pré-históricos usando esses espécimes de 99 milhões de anos. (Cai et al., PRSB, 2020)

O âmbar é essencialmente resina produzida por antigas árvores coníferas que cresceram em um ambiente de floresta tropical. Animais e plantas presos na resina espessa foram preservados, alguns com fidelidade realista.

Os pesquisadores analisaram 35 espécimes de âmbar encontrados em uma mina de âmbar no norte de Mianmar que datam da “idade de ouro dos dinossauros” no período cretáceo médio, cerca de 99 milhões de anos atrás. A equipe estava à procura de espécimes que possuíssem cores estruturais intensas. As cores estruturais são cores que fazem as penas do pavão e as escamas das borboletas parecerem iridescentes; neste caso, eles foram criados pela cutícula externa do exoesqueleto do inseto.

O raro conjunto de fósseis de âmbar inclui principalmente vespas cuco e vespas calcárias com cores metálicas verde-azuladas, verde-amareladas, azul-arroxeadas ou verdes na cabeça, tórax, abdômen e pernas.

Curiosamente, as vespas cuco em âmbar (veja, por exemplo, o primeiro inseto verde da série de imagens acima) eram quase da mesma cor das vespas cuco que existem hoje.

Uma vespa cuco moderna. Crédito: Wasrts/Wikimedia/CC BY 4.0

Mas por que esses insetos têm cores mais vibrantes do que outros espécimes encontrados em âmbar? Para responder a essa pergunta, os pesquisadores usaram lâminas de faca de diamante para cortar o exoesqueleto de duas das vespas e uma amostra de cutícula normal sem brilho de um espécime âmbar que não faz parte do lote colorido.

Ao usar a microscopia eletrônica, os cientistas descobriram que no espécime de aparência opaca as nanoestruturas que criam as cores estruturais estavam gravemente danificadas, o que explica sua coloração principalmente marrom e preta.

Os exoesqueletos desses insetos coloridos (à esquerda) permaneceram intactos por causa da resina da árvore que os encapsula. (Cai et al., PRSB, 2020)

As nanoestruturas nos espécimes âmbar coloridos, no entanto, estavam perfeitamente intactas, o que explica por que eles permaneceram tão coloridos mesmo depois de 99 milhões de anos. Essas descobertas sugerem que a coloração vibrante vista agora nesses insetos pré-históricos era provavelmente como eles pareciam quando estavam vivos.

Embora essas descobertas sejam definitivamente fascinantes, é importante notar que a comunidade paleontológica está atualmente debatendo se as informações científicas que podem ser obtidas desses espécimes coletados e vendidos em Mianmar valem o preço das possíveis consequências humanas, incluindo a perseguição da etnia Kachin minoria. Amber conduziu descobertas notáveis sobre o mundo pré-histórico, mas as preocupações sobre sua origem estão crescendo.