Imagens de astrônomos amadores de uma rara aurora dupla podem desvendar seus segredos

Imagens de astrônomos amadores de uma rara aurora dupla podem desvendar seus segredos

17 de agosto de 2022 0 Por ucrhyan
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O que acontece quando dois tipos diferentes de auroras se juntam? Um conta os segredos do outro.

Astrônomos amadores capturaram uma estranha combinação de auroras vermelhas e verdes na câmera, e os físicos – que nunca tinham visto tal coisa antes – agora usaram essas imagens para descobrir o que pode desencadear a parte mais misteriosa do show de luzes.

O fotógrafo Alan Dyer estava em seu quintal em Strathmore, Canadá, quando viu as luzes dançando no alto e começou a filmar. “Eu sabia que tinha algo interessante”, diz Dyer, que também escreve sobre astronomia. O que ele não sabia era que acabara de fazer o registro mais completo desse fenômeno raro.

De relance, o vídeo de Dyer parece uma melancia celestial. A casca, uma aurora verde ondulante, é bem compreendida: ela aparece quando o vento solar energiza prótons presos dentro do campo magnético da Terra, que então chove e empurra elétrons e átomos ao redor (SN: 12/10/03).

A faixa de magenta frutado é mais misteriosa: embora os cientistas saibam sobre esses “arcos vermelhos aurorais estáveis” há décadas, não há provas amplamente aceitas de como eles se formam. Uma teoria popular é que parte do campo magnético da Terra pode aquecer a atmosfera e, como a chuva de prótons, empurrar partículas.

Mas até agora, os pesquisadores nunca tinham visto essas duas auroras vermelhas e verdes lado a lado, diz Toshi Nishimura, físico espacial da Universidade de Boston. “Esta estranha combinação”, diz ele, “foi algo além das nossas expectativas”.

Juntamente com as observações de satélite, as imagens de Dyer e semelhantes capturadas por outros astrônomos amadores no Canadá e na Finlândia mostram que os dois fenômenos estão relacionados, relata a equipe de Nishimura no JGR Space Physics de julho. Raios finos na aurora vermelha são a arma fumegante de como. Essas linhas traçam os caminhos dos elétrons à medida que caem ao longo do campo magnético da Terra. Assim como a chuva de prótons desencadeia a aurora verde, a chuva de elétrons parece desencadear a aurora vermelha, com o vento solar alimentando ambas ao mesmo tempo. Como os elétrons carregam menos energia que os prótons, eles têm uma cor mais avermelhada.

Mas a chuva de elétrons pode não ser a única maneira de produzir esses brilhos vermelhos, adverte Brian Harding, físico espacial da Universidade da Califórnia, Berkeley. De qualquer forma, diz ele, os resultados são empolgantes porque mostram que o que está acontecendo é mais complicado do que os pesquisadores pensavam.

Essas complicações são importantes para entender. As auroras que Dyer viu, apesar de bonitas, são zonas de perigo para comunicação por rádio e sistemas GPS. Como diz Nishimura: Se você estivesse dirigindo sob um arco vermelho subauroral, seu GPS poderia lhe dizer para entrar em um campo.

Até que os cientistas entendam melhor esses brilhos vermelhos, eles não poderão prever o clima espacial como fazem o clima normal, explica Harding. “Você quer ter certeza de que pode prever coisas como essa”, diz ele.

Os novos resultados não teriam sido possíveis sem os cientistas cidadãos que tiraram as fotos, diz Nishimura. “Esta é uma nova maneira de fazer pesquisa…. Quando eles tiram mais e mais imagens legais, eles encontram mais e mais coisas que não conhecemos.”

De acordo com Dyer, mais fotos são exatamente o que está por vir. “Podemos dar uma contribuição única para a ciência”, diz ele. Afinal, “nunca se sabe o que vai aparecer”.