Há um vale de baleias no meio do deserto do Egito e seus milhões de anos

Há um vale de baleias no meio do deserto do Egito e seus milhões de anos

17 de julho de 2022 0 Por ucrhyan
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Este local é chamado Wadi El Hitan, conhecido como o Vale da Baleia, localizado a cerca de 160 km das famosas pirâmides de Gizé.

Há um antigo deserto egípcio, outrora um vasto oceano, guardando o segredo de uma das mais notáveis transformações na evolução da vida no planeta Terra. O Egito é conhecido como a terra das pirâmides, faraós e areias douradas. Inúmeras joias foram desenterradas das areias do Egito, revelando um tesouro de muito tempo.

Arqueólogos descobriram pirâmides, templos, cidades inteiras e descobriram que seu valor é incalculável. Mas há mais no Egito do que apenas a Esfinge, seus faraós e suas incríveis pirâmides, e há mais nesta terra maravilhosa do que apenas o Vale dos Reis.

Cerca de 160 quilômetros a sudoeste das Pirâmides no planalto de Gizé é um tesouro da história. Não há pirâmides, templos ou múmias enterrados lá, mas é um local de grande importância. De fato, Wadi El Hitan foi designado Patrimônio Mundial da UNESCO em 2005.

A razão? Centenas de fósseis de algumas das primeiras formas de baleias, os archaeoceti (uma subordem de baleias agora extinta), estão enterrados sob a areia do deserto.

A história de Wadi Al Hitan é digna dos contos mais impressionantes.

Cerca de 40 milhões de anos atrás (mais ou menos), bestas enormes nadavam no vasto oceano pré-histórico de Tétis.

Foi o lar de inúmeras criaturas que há muito foram esquecidas. Um desses animais maciços, com mais de 15 metros de comprimento, tinha mandíbulas enormes e dentes irregulares. Parecia diferente de qualquer coisa que vive dentro dos oceanos da Terra hoje.

As criaturas eventualmente morreram, afundando no fundo do oceano pré-histórico.

Dezenas de milhares de anos se passaram e um fino manto protetor de sedimentos acabou se acumulando sobre os ossos das feras.

O mar pré-histórico recuou. O antigo fundo do mar transformou-se em um vasto deserto à medida que ventos poderosos armados de finos grãos de areia começaram a cobrir a superfície pouco a pouco, acabando por preservar as baleias que permaneceriam escondidas no futuro.

Eventualmente, tornou-se mais um dos muitos segredos escondidos sob as areias douradas do Egito.

O tempo passou e a geologia e a geografia do planeta se deformaram. A crosta do planeta esmagou a Índia na Ásia, dando origem ao deslumbrante Himalaia.

A humanidade veio à existência, e a África viu os primeiros humanos se erguerem, evoluírem e, eventualmente, construir uma civilização que ficaria para sempre impressa na história.

Os poderosos reis do Egito constroem mastabas incríveis, que evoluíram para enormes pirâmides. O Egito floresceu e caiu, e a terra dos faraós não existia mais.

Então, mais de cem anos atrás, fósseis maciços de animais há muito desaparecidos foram revelados pelo vento, que delicadamente preservou e revelou os fósseis desde tempos imemoriais.

Pôr do sol no Wadi El Hitan. Crédito da imagem: Wikimedia Commons

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O local é tão importante que os cientistas acham que o local revela evidências da história de um dos maiores mistérios da evolução das baleias: o surgimento dessa espécie como animal. Os mamíferos marinhos de uma vida passada são animais terrestres. Hoje, o local é um deserto coberto de características geológicas que o tornam ainda mais único. Mas, no passado distante, Wadi El Hitan era um vasto oceano onde as baleias nadavam, caçavam e desovavam.

Assim como o lugar conhecido como Vale da Baleia é o lugar mais importante do mundo para demonstrar o referido processo evolutivo.

A maneira como esses mamíferos vivem é descrita com precisão em sua evolução. O número, a concentração e a qualidade dos fósseis são exclusivos de Wadi El Hitan, uma cápsula do tempo que fornece evidências da evolução e da vida marinha costeira ao longo de milhões de anos.

Entre os muitos fósseis, os pesquisadores descobriram os restos de baleias como o Basilosaurus. Crédito da imagem: Wikimedia Commons / CC BY-SA 4.0.

Esses restos mostram que esses animais perderam membros posteriores, corpos hidrodinâmicos (como os das baleias modernas) enquanto apresentavam aspectos estruturais esqueléticos primitivos. Outros materiais fósseis encontrados no local permitem a reconstrução do ambiente e das condições ecológicas da época.

Wadi el Hitan descreve a forma e o modo de vida durante a transição de animais terrestres para mamíferos marinhos.

Os restos fossilizados de baleias em Wadi El Hiran. Shutterstock.

Embora os fósseis descobertos no local possam não ser os mais antigos, sua grande densidade na área e a qualidade de sua preservação é a tal ponto que até alguns conteúdos estomacais permaneceram intactos.

Graças à descoberta de fósseis de outros animais primitivos, como tubarões, crocodilos, peixes-serra, tartarugas e raias, os cientistas conseguiram reconstruir com precisão as condições ambientais e ecológicas do local.

Algumas das formações geológicas do Vale das Baleias. Crédito da imagem: Wikimedia Commons / CC BY-SA 3.0.

O sítio e os primeiros esqueletos fósseis de baleias foram descobertos no Vale das Baleias em 1903. Mas por mais de 80 anos, o sítio foi esquecido, principalmente devido à dificuldade de acesso ao local.

No entanto, no final da década de 1980, à medida que os veículos com tração nas quatro rodas se tornaram amplamente disponíveis, as pessoas começaram a visitar e documentar o local. Eventualmente, o Vale das Baleias atrairia estudiosos, colecionadores de fósseis e até turistas. As pessoas iam lá e coletavam fósseis sem documentar ou conservar adequadamente os fósseis. Isso levou ao desaparecimento de muitos fósseis do local, levando a alertas para que o local fosse adequadamente conservado.

Uma das descobertas mais importantes no local foi o maior fóssil descoberto ali, com 21 metros de comprimento. O fóssil mostrou traços claros de nadadeiras de cinco dedos em seus membros anteriores e uma existência inesperada de patas traseiras, pés e dedos, características que eram precisamente desconhecidas em um arqueoceto.

O sítio supera os valores de diferentes sítios similares em termos de número, concentração, qualidade de seus fósseis e acessibilidade, encontrados em uma paisagem atrativa e protegida.

O local inclui um conjunto impressionante de esqueletos fossilizados de Archaeoceti (baleias primitivas que documentam a transição de cetáceos para a vida marinha), sirênios. Também inclui fósseis bem preservados de répteis e dentes de tubarão que datam de cerca de 40 milhões de anos atrás. Os cientistas identificaram os fósseis de crocodilos, tartarugas marinhas e os restos fossilizados de cobras marinhas no local. Muitas espécies de peixes ósseos, tubarões e raias estão representadas no local, mas o maior número de fósseis são pequenos dentes isolados, muitas vezes imperceptíveis. Há também fósseis de peixes maiores, incluindo a rostra e as estacas de peixe-serra. Na verdade, o local apresenta um rostro de peixe-serra de 1,8 metros de comprimento.

Wadi El Hitan também abriga uma grande variedade de conchas fossilizadas e fósseis nummulita em forma de disco.

Segundo os cientistas, os estratos de Wadi Al Hitan pertencem ao Eoceno Médio e incluem uma vasta massa de fósseis de vertebrados a 200 km2 do deserto.

Embora os pesquisadores tenham identificado muitos fósseis de baleias, eles também catalogaram e relataram fósseis de vacas marinhas, entre mais de cem fósseis diferentes.

Os cientistas conseguiram reconstruir sua origem e concluíram que sua forma era serpentina e que esses animais eram carnívoros.

Este local foi encontrado com corpos aerodinâmicos típicos de baleias modernas e nos mostra evidências claras de alguns aspectos primitivos da estrutura do crânio e dos dentes. Em outras palavras, o Vale da Baleia no Egito é um local único não apenas por causa de sua diversificada biblioteca de fósseis, mas também por causa dos exemplos fósseis e suas respectivas idades.

As colinas de Wadi El Hitan. Crédito de imagem: Wikimedia Commons / CC BY-SA 3.0-IGO.

O local ainda está bem protegido porque poucas pessoas o visitam. De fato, acredita-se que entre 1500 e 2000, os turistas que se aventuravam e visitavam o local, podiam acessar o local por estradas desérticas não pavimentadas e não sinalizadas.

Os turistas que decidem e vêm a este local são principalmente estrangeiros que acampam no vale. Wadi El Hitan está localizado na reserva Wadi El Rayan, mas parte do local foi transformada em atração turística e há trilhas entre os principais fósseis. Pequenos abrigos também foram construídos no local.

Além de sua vasta coleção de restos fósseis, Wadi El Hitan também abriga mais de 15 espécies diferentes de deserto e 15 tipos diferentes de mamíferos, incluindo raposas vermelhas e mangustos egípcios. Este local é frequentado principalmente por Gennec Foxes, que costumam visitar o acampamento à noite em busca de comida.