FBI desvenda o caso da cabeça da múmia de 4.000 anos

FBI desvenda o caso da cabeça da múmia de 4.000 anos

10 de julho de 2022 0 Por ucrhyan
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A idade da cabeça e o ambiente desértico em que foi encontrada tornaram particularmente difícil extrair DNA. Como explica Odile Loreille, cientista forense do FBI, o DNA se degrada mais rapidamente em condições quentes. Esse entendimento levou à crença de que ninguém jamais seria capaz de recuperar DNA de restos egípcios antigos, diz ela

O FBI resolveu o mistério da identidade de uma múmia de 4.000 anos, depois de extrair DNA de seu dente.

Desde 1915, quando a cabeça decepada de uma múmia foi descoberta no canto de uma tumba saqueada na antiga necrópole egípcia de Deir el-Bersha, os arqueólogos ficaram intrigados com sua identidade. Apesar de decifrar que o túmulo pertencia a um governador chamado Djehutynakht e sua esposa, eles há muito deliberaram sobre de quem era a cabeça.

“Nunca soubemos se era o senhor Djehutynakht ou a senhora Djehutynakht”, diz Rita Freed, curadora do Museu de Belas Artes de Boston (MFA), que armazena todo o conteúdo da tumba desde 1920.

Agora, quase 100 anos depois, graças a uma pesquisa do FBI publicada no mês passado na revista Genes, eles podem dizer definitivamente que a cabeça era do sexo masculino e que pertencia ao próprio governador.

Para Freed, isso não apenas marca o culminar de um enigma arqueológico centenário, mas também é uma prova dos avanços tecnológicos nos testes de DNA. “Agora sabemos que o FBI desenvolveu uma técnica para reconstruir o DNA mais degradado. Se eles podem reconstruir o DNA de um dente de 4.000 anos, eles podem reconstruí-lo de praticamente qualquer coisa”, diz ela.

Condiçoes difíceis

A idade da cabeça e o ambiente desértico em que foi encontrada tornaram particularmente difícil extrair DNA. Como explica Odile Loreille, cientista forense do FBI, o DNA se degrada mais rapidamente em condições quentes. Esse entendimento levou à crença de que ninguém jamais seria capaz de recuperar DNA de restos egípcios antigos, diz ela.

Foi apenas nos últimos anos que isso foi provado errado – em 2017, cientistas na Alemanha decodificaram o genoma dos antigos egípcios pela primeira vez.

O dano sofrido pela cabeça mumificada tornou ainda mais difícil de analisar. Foi encontrado no fundo de um poço de 30 pés, em uma tumba que havia sido saqueada e roubada na antiguidade. Os saqueadores roubaram a maioria das joias e metais preciosos, desalojando os cadáveres do casal no processo. A cabeça decapitada foi encontrada em cima do caixão do governador.

O painel frontal pintado do caixão de Djehutynakht
Arqueólogos modernos a danificaram ainda mais ao manusear a cabeça durante as várias tentativas de identificação desde sua descoberta.

No início dos anos 2000, em preparação para uma exposição sobre a tumba e seu conteúdo, o MFA reabriu o caso, assumindo como missão desvendar o mistério da identidade da múmia. Estando em Boston, a chamada “Meca médica”, Freed fez o que ela disse que parecia natural: “Entramos em contato com o Massachusetts General Hospital, o departamento de neurologia, porque, afinal, tínhamos uma cabeça”.

Em 2005, o hospital realizou uma tomografia computadorizada na múmia, mas ainda não conseguiu determinar se era homem ou mulher. Tudo o que o exame revelou foi que certos ossos do rosto e partes da mandíbula inferior – características que poderiam conter pistas sobre o sexo da múmia – foram removidos em um procedimento cirúrgico altamente qualificado. Os pesquisadores sugeriram que isso poderia estar ligado à antiga cerimônia egípcia de “abertura da boca”, destinada a permitir que os mortos comam e bebam na vida após a morte.

Quatro anos depois, o hospital tentou testar o DNA da cabeça, extraindo seu dente – a parte menos provável de estar contaminada, por causa do esmalte protetor. Mas sem sucesso.

Em 2009, médicos do Hospital Geral de Massachusetts extraíram um dente da cabeça mumificada.

O arquivo X

Foi quando o FBI entrou – “um parceiro muito incomum”, admite Freed. A unidade de investigação dos EUA entrou em contato com o museu, atraída pela amostra incomum.

Não foi tanto o significado histórico da múmia que atraiu o FBI, mas o desafio científico que ela poderia representar, disse Anthony Onorato, chefe da unidade de apoio ao DNA do FBI, à CNN.

“Trabalhamos com evidências, e evidências são apenas itens do dia a dia que estão associados a uma cena de crime”, diz ele.

Tais evidências foram frequentemente expostas a condições extremas, então o FBI viu a cabeça mumificada como uma oportunidade para praticar a extração de DNA de materiais contaminados.

“Não é como se o FBI tivesse uma unidade – como uma unidade de arquivos X – que apenas atende casos históricos”, diz Onorato. “É que estamos realmente tentando desenvolver procedimentos criminais usando itens históricos.”

O dente de Djehutynakht
Assim, em 2016, a antiga coroa dentária foi entregue a Loreille, que tem um histórico de sucesso na extração de material genético de corpos muito, muito antigos. Ela já havia analisado o DNA de uma criança de 13 meses que se afogou no Titanic e de um urso das cavernas de 130.000 anos.

Mas nem Loreille estava otimista. “Achei que não ia dar certo, achei que ficaria muito degradado, ou que não haveria material suficiente”, diz ela.

Os cientistas forenses começaram a trabalhar: eles perfuraram o dente, coletaram o pó, dissolveram em uma solução química, passaram por uma máquina copiadora de DNA e depois por um instrumento de sequenciamento. Depois de obter os dados, Loreille os estudou, verificando as proporções dos cromossomos sexuais na sequência de DNA. A partir disso, ela pôde determinar que o crânio era do sexo masculino.

“Fiquei muito feliz”, diz Loreille, “tivemos sorte”.

Quando Freed leu a pesquisa, ela ficou muito feliz, e não apenas porque o sexo finalmente foi revelado. “É um exemplo maravilhoso do museu e da ciência trabalhando juntos”, diz ela. A descoberta “o traz até hoje – de 4.000 anos atrás até a vanguarda da ciência”.

Uma ‘mudança de jogo’

O caso pode ter vastas implicações para a resolução de crimes.

Quando a técnica usada com sucesso na múmia, conhecida como captura de hibridização ou sequenciamento de próxima geração, for rotinizada e o método aceito, será um “divisor de águas”, disse Onorato.

“Acho que o que fizemos e o que isso significa é que estamos à beira de outra transição na ciência forense”, disse Onorato.

Isso pode significar o fechamento de milhares de famílias que enviaram amostras de DNA a laboratórios em todo o país enquanto tentam identificar os restos mortais de um ente querido desaparecido.

Em uma das salas da reluzente instalação do FBI em Quantico, Virgínia, um freezer de duas portas cheio de fileiras e fileiras de amostras e restos não identificados ocupa quase metade de uma parede.

Selados dentro de pequenos envelopes brancos, cada pedaço de evidência que compõe o arquivo de DNA da agência de aplicação da lei representa um mistério – mas agora também uma oportunidade de esperança.

“A maioria dos restos esqueléticos que recebemos não estava nas melhores condições – eles foram expostos aos elementos, expostos ao calor ou muita umidade”, disse Connie Fisher, gerente do programa de pessoas desaparecidas na Unidade de Casos de DNA da o laboratório do FBI.

“De algumas dessas amostras não obtivemos muitas informações, então, com casos como o que aprendemos com o caso da múmia, podemos voltar e testar novamente algumas dessas amostras para obter mais informações”, disse Fisher.

“Você verá nossas taxas de sucesso aumentarem”, disse Onorato. “Haverá cada vez menos amostras que não seremos capazes de caracterizar.”

Para os cientistas do FBI que trabalham todos os dias nos casos não resolvidos, o avanço tecnológico evoca uma “sensação muito boa”.

“Conheci alguns familiares que perderam entes queridos e é muito difícil para eles não saberem o que aconteceu com seus entes queridos”, disse Patricia Aagaard, pessoas desaparecidas do laboratório do FBI e gerente de programa internacional da Unidade CODIS. “Saber que você está fornecendo algum tipo de ajuda para eles, algum tipo de resposta, é um trabalho muito gratificante.”