Evidência de ataque de asteroide gigante pode estar enterrada sob o Wyoming

Evidência de ataque de asteroide gigante pode estar enterrada sob o Wyoming

5 de julho de 2022 0 Por ucrhyan
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Primeira detecção na Terra de crateras secundárias aponta para um impacto gigante oculto na América do Norte

Cerca de 280 milhões de anos atrás, antes da ascensão das Montanhas Rochosas – ou mesmo dos dinossauros – um asteroide de 2,5 quilômetros de largura colidiu com o supercontinente de Pangeia, perto da fronteira leste do atual Wyoming. O calor e a onda de choque do impacto teriam matado qualquer coisa em um raio de 400 quilômetros, tornando-o um dos maiores ataques de asteroides da história da América do Norte.

Apesar do tumulto na superfície da Terra, no entanto, as placas tectônicas riram por último. Oceanos intrusos e paisagens cambiantes enterraram a cratera resultante de 60 quilômetros de largura – aproximadamente do tamanho de Rhode Island – em uma tumba de areia que acabou se tornando arenito. E ali a cratera pode ficar, quilômetros abaixo, até hoje.

Esse é o cenário pintado em novos trabalhos. Os pesquisadores não encontraram a cratera em si, mas identificaram uma série de 31 crateras menores, cada uma com a largura de um campo de futebol americano. Essas crateras “secundárias” teriam sido formadas por pedregulhos ejetados pelo impacto, pousando a até 200 quilômetros de distância. É a primeira vez que um campo de cratera secundário – comumente visto em outros corpos planetários, incluindo a Lua – foi descoberto na Terra.

“Esta é uma descoberta espetacular”, diz Brandon Johnson, cientista planetário da Universidade de Purdue não afiliado ao estudo. “O trabalho é rigoroso e estou convencido.” O campo de crateras, acrescenta, que tem 60 buracos candidatos que ainda não foram confirmados, tem potencial para representar 40% das crateras conhecidas na Terra.

A equipe, liderada por Thomas Kenkmann, geólogo da Universidade Albert Ludwig de Freiburg, descobriu as minicrateras em 2017 no flanco nordeste de Sheep Mountain, perto de Casper, no leste de Wyoming. Fraturas em grãos de quartzo encontrados na base dessas depressões eram assinaturas de um choque que só pode ser criado por impactos cósmicos. Eles inicialmente levaram os cientistas a acreditar que o campo da cratera foi formado pela tempestade de granizo de um asteroide que se rompeu na atmosfera da Terra.

Mas a equipe logo descobriu mais quartzo chocado em crateras mais distantes – além da distância que fragmentos de um único asteroide poderiam cobrir. Ainda mais estranhamente, as crateras careciam de evidências de rochas ou metais estranhos à geologia local, como seria de esperar de meteoritos.

Procurando explicações alternativas, Kenkmann e seus colegas observaram que muitas das crateras eram elípticas. Isso é inédito para impactos do espaço, que tendem a perfurar buracos circulares mesmo quando atingem ângulos oblíquos devido à sua velocidade. E como respingos de sangue em uma cena de crime, os eixos dessas elipses se projetavam de volta a um ponto comum.

O padrão das crateras era semelhante aos raios e listras de pequenas crateras que cercam grandes crateras na Lua, como Tycho. Eles fornecem evidências claras de que tais formações são possíveis na Terra, concluem os pesquisadores este mês no Boletim da Sociedade Geológica da América.

Este estudo “convincente” também levanta muitas questões, diz Gareth Collins, cientista planetário do Imperial College London. Por que crateras secundárias não foram encontradas em torno de outros impactos de asteroides na Terra? “O que havia de tão especial nesse impacto?” ele diz.

Até agora, muitos geólogos acreditavam que a espessa atmosfera da Terra simplesmente se quebraria ou queimaria pedregulhos ejetados, evitando uma cratera notável. Mas era difícil saber com certeza se a atmosfera era o problema, pois a força erosiva do vento e da água pode apagar essas características menores em décadas, diz Kenkmann. A Terra é boa em cobrir suas cicatrizes.

No entanto, o antigo Wyoming tinha outros planos. Essas pequenas cavidades, criadas por pedregulhos de até 8 metros de largura caindo a até três vezes a velocidade do som, continham grãos de quartzo que originalmente se formaram de areia molhada – indicando que os pedregulhos colidiram com uma lagoa tranquila de algum tipo. As crateras logo foram sepultadas por centenas de metros de lodo, que se transformaram em xisto ao longo de 200 milhões de anos. Não foi até o nascimento das Montanhas Rochosas, cerca de 75 milhões de anos atrás, que essas crateras fossilizadas foram exumadas.

O impacto que ejetou esses pedregulhos teria sido devastador. “Uma onda de choque percorre a atmosfera que destrói tudo”, diz Kenkmann. “Nada sobreviveria.” Várias das depressões examinadas pela equipe apresentavam sinais de rocha derretida. Os pedregulhos sozinhos não seriam capazes de causar o calor e a pressão extremos necessários para derreter a rocha. Em vez disso, o derretimento provavelmente veio de plumas de rocha vaporizada que seguiram os caminhos dos pedregulhos.

Se os pesquisadores encontrarem a cratera primária que esperam, será uma das maiores conhecidas nos Estados Unidos. Mas ainda empalidece em comparação com o asteroide que formou a cratera Chicxulub de 180 quilômetros de largura na costa do México, que eliminou os dinossauros há 66 milhões de anos. Talvez o impacto de Wyoming tenha modificado o clima por alguns anos. Mas não há grandes extinções ligadas a este período de tempo. “Este é um evento devastador, mas ainda de extensão regional”, diz Kenkmann.

Verificar o impacto exigirá muito mais trabalho de detetive. Infelizmente, as Montanhas Rochosas não desenterraram o local provável da cratera primária, que pelo melhor palpite atual da equipe está a 70 quilômetros a nordeste de Cheyenne, perto da fronteira do Nebraska, enterrada 3 quilômetros em meio aos depósitos de combustível fóssil. Há pistas tentadoras de pequenas mudanças na atração gravitacional da terra de que existe algum tipo de deformidade lá embaixo. Mas poucas outras evidências surgiram.

Isso pode mudar em breve. Kenkmann retornará ao Wyoming em abril, esperando verificar dezenas de outras possíveis crateras secundárias. E ele está otimista de que registros e amostras de perfuradores de petróleo e gás na região podem conter alguma dica da cratera primária. E, finalmente, se as evidências baseadas na superfície melhorarem, ele espera convencer os financiadores da ciência a ajudá-lo a perfurar a cratera da relíquia.

Johnson, por exemplo, adoraria se juntar a ele na caçada. Ele achava que esse processo de impacto fundamental só poderia ser estudado pessoalmente por astronautas. Mas agora, diz ele, em Wyoming, você pode estar cercado por crateras secundárias “sem ir à Lua ou a Marte”.