Estudo revela informações importantes sobre a origem evolutiva do crânio da tartaruga

Estudo revela informações importantes sobre a origem evolutiva do crânio da tartaruga

12 de agosto de 2022 0 Por ucrhyan
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Os paleontólogos determinaram que o Eunotosaurus africanus – um réptil fóssil de 260 milhões de anos da Bacia de Karoo, na África do Sul, e um parente das tartarugas modernas – fornece um vislumbre há muito esperado das origens desses magníficos répteis.

Embora o Eunotosaurus africanus não tenha o icônico casco de tartaruga, suas costelas largas e torso distintamente circular são as primeiras indicações de que esse animal antigo representa uma pista importante em um longo mistério não resolvido: a origem das tartarugas.

Em um estudo publicado na revista Nature, os cientistas concentram sua atenção no crânio do Eunotosaurus africanus. Suas descobertas indicaram que a anatomia complexa da cabeça abriga evidências convincentes do importante papel desempenhado por essa espécie na história da evolução das tartarugas.

“Nossos estudos anteriores mostraram que o Eunotosaurus africanus possuía estruturas que provavelmente representam os primeiros passos na evolução do casco da tartaruga, mas o que faltava nesses estudos era uma análise detalhada do crânio”, disse o coautor Dr. Ciência e Natureza.

Usando tomografia computadorizada de alta resolução, os cientistas dissecaram digitalmente os ossos e estruturas internas de vários crânios de Eunotosaurus, todos guardados em museus sul-africanos. Eles então incorporaram as observações em uma nova análise da árvore da vida dos répteis.

Filogenia amniota generalizada mostrando sequência de grandes transformações na origem do crânio da tartaruga. Crédito da imagem: G.S. Bever et al., doi: 10.1038/nature14900.

Uma das descobertas do estudo é que o crânio do Eunotosaurus africanus tem um par de aberturas atrás dos olhos que permitiam que os músculos da mandíbula se alongassem e flexionassem durante a mastigação. Conhecida como condição diapsida, esse par de aberturas também é encontrado em lagartos, cobras, crocodilianos e pássaros. O crânio das tartarugas modernas é anapsídeo (sem aberturas), com a câmara abrigando os músculos da mandíbula totalmente envoltos por osso.

A distinção anapsídeo-diápsido influenciou fortemente a noção de longa data de que as tartarugas são os remanescentes de uma antiga linhagem de répteis e não intimamente relacionadas com lagartos, crocodilos e pássaros modernos. Os novos dados rejeitam essa hipótese. “Se as tartarugas estão intimamente relacionadas com os outros répteis vivos, então esperaríamos que o registro fóssil produzisse parentes primitivos de tartarugas com crânios diápsidos”, disse o principal autor do estudo, Gaberiel Bever, do Instituto de Tecnologia de Nova York.

“Essa expectativa permaneceu insatisfeita por muito tempo, mas com alguma ajuda da tecnologia e muito trabalho duro de nossa parte, agora podemos tirar a conclusão bem fundamentada e satisfatória de que o Eunotosaurus africanus é a tartaruga diapsida que estudos anteriores previram que seria descoberto.” Ao vincular as tartarugas à sua ascendência diápsida, o crânio do Eunotosaurus africanus também revela como a evidência dessa ascendência tornou-se obscura durante os estágios posteriores da evolução das tartarugas. “O crânio do Eunotosaurus africanus cresce de tal forma que sua natureza diápsida é óbvia em juvenis, mas quase completamente obscurecida em adultos”, disse Bever. “Se essa mesma trajetória de crescimento fosse acelerada nas gerações subsequentes, o crânio diápsido original do ancestral da tartaruga acabaria sendo substituído por um crânio anapsídeo, que é o que encontramos nas tartarugas modernas”.