Este Fungo Transforma Formigas Em Zumbis Que Se Voltam Contra O Resto Da Colônia

Este Fungo Transforma Formigas Em Zumbis Que Se Voltam Contra O Resto Da Colônia

11 de maio de 2022 0 Por Jonas Estefanski
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Este fungo transforma formigas em zumbis literais que se voltam contra o resto da colônia

Os zumbis há muito conquistam a imaginação das pessoas e, como são uma grande parte da cultura popular, definitivamente adoramos sonhar acordados com cenários em que o mundo está enfrentando um apocalipse zumbi. Felizmente, essas criaturas irracionais são apenas produtos da nossa imaginação, ou não são?

E se lhe disséssemos que os zumbis são reais e que podem ser encontrados na natureza?

O fenômeno horrível em questão é causado por um fungo parasita chamado ophiocordyceps unilateralis. Ele infecta sua presa e cresce através de seu corpo, consumindo-o e assumindo sua mente, forçando-o a uma elevação onde os esporos podem se espalhar para a próxima vítima do cordyceps.

Você não precisa se preocupar em ser infectado pelo fungo zumbi. Em primeiro lugar, seu habitat natural é geralmente em florestas tropicais e selvas, por isso é quase impossível encontrá-lo em nosso ambiente de vida moderno. Além disso, os humanos não são o alvo desse parasita sinistro, já que nossos corpos são grandes demais para infectar. Curiosamente, cordyceps são bem conhecidos na Medicina Tradicional Chinesa, e eles o usam para tratar fadiga, doença e doenças renais. Seus efeitos potenciais à saúde são realmente muito promissores, mas a pesquisa sobre seus efeitos em humanos é muito limitada; portanto, seria muito cedo para tirar quaisquer conclusões.

Insetos, mais tipicamente as formigas das selvas, no entanto, definitivamente não se beneficiarão desses efeitos na saúde. Na verdade, eles são as presas mais adequadas para cordyceps.

Maridel A. Fredericksen, que estudou de perto cordyceps em formigas, descobriu que quando o esporo se infiltra no corpo de uma formiga, ele existe apenas como uma infinidade de células que flutuam na corrente sanguínea do hospedeiro, também se replicando no processo. Depois de um tempo, essas células começam a trabalhar juntas, à medida que começam a se conectar construindo pequenos tubos. Dessa forma, eles podem se comunicar e trocar nutrientes entre si. Essas redes fúngicas começarão a cercar os músculos, penetrando nas células musculares e crescendo nos espaços entre elas.

À medida que a infecção do fungo se espalha, o hospedeiro é obrigado a seguir para um microclima mais úmido, que é mais favorável ao crescimento do fungo, geralmente cerca de 10 polegadas acima do solo. No entanto, o cordyceps não parece conseguir esse tipo de controle mental através do cérebro de sua vítima. Ele interfere no sistema nervoso de seu hospedeiro e o controla diretamente nos músculos, deixando o cérebro intocado.

Então, basicamente, o que acontece é que o fungo em crescimento corta o controle da formiga sobre seus membros e libera substâncias químicas que forçam os músculos a se contraírem.

Uma vez que o hospedeiro desorientado tenha alcançado o ponto de vista desejado, o fungo que cresce no interior força sua vítima a se prender com suas mandíbulas em torno de uma folha, que então morre nessa mesma posição. Ao mesmo tempo, o fungo continua se alimentando do interior de seu hospedeiro, preparando-se para o estágio final.

Dias após a morte do hospedeiro, o cordyceps começa a sair de seu corpo, revelando-se. Os caules de frutificação crescem em cápsulas bulbosas cheias de esporos – uma visão que realmente parece ser de um filme de terror. Após semanas de crescimento, o cordyceps liberará seus esporos para infectar outros insetos, iniciando um novo ciclo de vida.

As formigas infectadas geralmente se prendem a uma folha acima de sua colônia, para que os esporos do fungo possam chover em seu ninho abaixo, colocando toda a colônia em sério perigo. Portanto, como visto no Planeta Terra de David Attenborough, se os trabalhadores encontrarem membros da colônia que são afetados pela contração de cordyceps, eles rapidamente os levam e jogam seus corpos longe da colônia.

O que estamos testemunhando aqui é um fenômeno natural aparentemente malévolo, mas incrivelmente impressionante, que, no entanto, não representa nenhum perigo para os seres humanos, como observado acima. Dito isto, podemos ter um bom palpite de como seria se pudesse nos infectar de alguma forma, pois esse fungo foi a principal inspiração por trás dos zumbis na série de videogames de grande sucesso, The Last of Us.

Por enquanto, porém, é apenas ficção científica; desde sua descoberta em 1859, identificamos mais de 400 espécies diferentes de cordyceps em todo o mundo e, escusado será dizer, nenhuma delas sequer se preocupou em se aproximar de nós – na forma de uma formiga zumbi, por exemplo.