Este é o maior inseto conhecido de todos os tempos, com uma envergadura de 2,5 pés (75 cm)

Este é o maior inseto conhecido de todos os tempos, com uma envergadura de 2,5 pés (75 cm)

29 de julho de 2022 0 Por ucrhyan
Compartilhar:

Um enorme representante da extinta ordem de libélulas de grifos é a maior espécie de inseto conhecida que já viveu na Terra.

As maiores espécies de insetos vivas que conhecemos hoje são a mariposa atlas (que ostenta as maiores asas por área de superfície em 160 cm2 ou 25 pol2), a mariposa bruxa branca (que tem a maior envergadura de quase 30 cm ou 12 pol.) besouro goliath, o inseto mais pesado em 115 g (4,1 onças).

Como no caso da maioria dos outros grupos de animais, os ancestrais dos insetos também tendiam a ser maiores do que seus equivalentes contemporâneos. Entre eles, grifos gigantes como Meganeura monyi e Meganeuropsis permiana são as maiores espécies de insetos conhecidas que já existiram. Essas criaturas tinham uma envergadura de cerca de 75 cm (28 pol) – cerca de três vezes a da mariposa atlas. Sua massa corporal máxima é incerta, com estimativas variando entre 34 g e 240 g, até mais que o dobro do tamanho do besouro golias.

As mariposas do Atlas têm as maiores asas, por área de superfície, de qualquer inseto vivo. Crédito da imagem: Cocos.Bounty/Shutterstock

Quando você pisa em uma barata, há aquele som crocante que algumas pessoas acham agradável, enquanto outras detestam. É feito pelo aperto e rachadura do exoesqueleto, o que é particularmente difícil no caso das baratas. Em outros insetos, no entanto, o exoesqueleto nem sempre é tão duro, e diferentes partes do corpo podem ter solidez variável.

As partes do corpo mais resistentes das grifos, por outro lado, são as asas e, portanto, são as partes com maior probabilidade de serem fossilizadas. Portanto, a maioria dos registros fósseis de grifos consiste em espécimes fragmentários, com algumas exceções espetaculares.

Um fóssil lindamente preservado de Meganeuropsis permiana, o maior inseto conhecido que já viveu na Terra. Fonte

Griffinflies voaram os céus do nosso planeta por mais de 20 milhões de anos durante os períodos Carbonífero Superior e Permiano Superior, cerca de 317-247 milhões de anos atrás, alcançando uma distribuição mundial. Seu gênero era bastante diversificado, com novas espécies sendo descritas regularmente por cientistas. Nem todos eles eram tão grandes – alguns estavam dentro da faixa de tamanho das libélulas modernas. Outros, no entanto, eram realmente gigantescos, mesmo para os padrões das libélulas.

Meganeura monyi foi o primeiro grifo a ser descrito, baseado em uma única asa fóssil de cerca de 30 centímetros de comprimento. Ele tinha uma envergadura estimada em cerca de 27 polegadas (cerca de 68,5 cm) e era o maior inseto conhecido na época de sua descrição em 1895. Em 1939, no entanto, Frank Carpenter descreveu Meganeuropsis permiana, com base em um inseto incompleto, mas grande, asa que foi descoberta em duas partes. Carpenter estimou que a envergadura das espécies recém-descobertas era de 29 polegadas (quase 75 cm). Vários anos depois, ele descreveu outra nova espécie de grifo, Meganeuropsis americana, com uma envergadura semelhante à de M. permiana. Hoje, os especialistas consideram as duas espécies de Meganeuopsis iguais e mantêm o nome de M. permiana. É esta espécie que detém o recorde como o maior inseto conhecido que já viveu.

Comparação de tamanho dos maiores artrópodes do Carbonífero. Crédito de imagem: Emily Stepp

Mas por que não existem libélulas tão gigantescas no mundo de hoje? O que foi que permitiu que as grifos atingissem seu grande tamanho?

O período Paleozóico tardio do passado da Terra foi incomum em mais de uma maneira. Durante o final do Carbonífero e início do Permiano existiam extensas florestas de pântanos de carvão que criavam enormes quantidades de oxigênio como subproduto da fotossíntese. Isso criou uma atmosfera hiperóxica, com níveis de oxigênio muito acima dos níveis modernos.

Este é o maior inseto conhecido de todos os tempos, com uma envergadura de 2,5 pés

Como não têm pulmões, os insetos respiram através de uma série de tubos (traqueia) que estão conectados ao exterior. O oxigênio é absorvido através da parede desses tubos por difusão simples. Com níveis mais altos de oxigênio na atmosfera, os insetos absorveram mais, o que lhes permitiria desenvolver tamanhos corporais gigantes. A anatomia das griffins sugere capacidades de vôo muito manobráveis ​​que são muito exigentes metabolicamente e requerem altos níveis de oxigênio.

No período Permiano, no entanto, os níveis de oxigênio começaram a diminuir, o que foi combinado com o aumento da aridez. Eventualmente, isso poderia ter levado à extinção desses insetos gigantes. Os níveis de oxigênio atmosférico modernos seriam muito baixos para permitir gigantismo semelhante em insetos predadores aéreos ativos.

Durante o longo período em que as grifos existiram, elas realmente dominaram o ar. Vertebrados voadores como morcegos, pássaros e pterossauros não evoluiriam por pelo menos mais 100 milhões de anos, então os céus estavam livres de voadores ainda mais ativos que poderiam tê-los caçado.

Claro, isso também contribuiu para sua longevidade e, de acordo com algumas teorias, até mesmo para o tamanho do corpo.