Caçadores de alienígenas detectam misterioso sinal de rádio de estrela próxima

Caçadores de alienígenas detectam misterioso sinal de rádio de estrela próxima

17 de agosto de 2022 0 Por Jonas Estefanski
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Astrônomos em busca de sinais de vida além da Terra descobriram algo estranho. Um sinal de rádio ainda inexplicável parece vir da direção da estrela mais próxima do Sol – uma pequena estrela vermelha a cerca de 4,2 anos-luz de distância chamada Proxima Centauri. Além da emoção, pelo menos dois planetas orbitam essa estrela, um dos quais pode ser temperado e rochoso como a Terra.

O Breakthrough Listen, uma busca de uma década por transmissões alienígenas do milhão de estrelas mais próximas, estava usando o Observatório Parkes da Austrália para estudar Proxima Centauri quando a equipe detectou o sinal conspícuo, que eles apelidaram de BLC-1. As ondas de rádio foram captadas em observações feitas entre abril e maio de 2019.

“É bastante esperado que de vez em quando você veja algo estranho, mas isso é interessante porque é algo estranho que temos que pensar nos próximos passos”, diz Sofia Sheikh, estudante de pós-graduação da Pennsylvania State University e o membro da equipe Breakthrough liderando a análise do sinal.

Embora Sheikh e outros suspeitem fortemente que o sinal seja realmente de origem humana, o BLC-1 é a detecção mais tentadora que a Breakthrough fez até agora em sua busca por inteligência extraterrestre, ou SETI. A equipe está preparando dois documentos descrevendo o sinal e uma análise de acompanhamento, que ainda não está completa. (A detecção vazou para o The Guardian antes que a pesquisa estivesse pronta para publicação.)

Enquanto os pesquisadores continuam analisando o sinal – e os especialistas alertam que há quase certamente uma explicação terrestre comum – até mesmo um indício remoto de vida além da Terra deixa as pessoas animadas.

“Fala-se muito sobre sensacionalismo no SETI”, diz Andrew Siemion, investigador principal da Breakthrough Listen. “A razão pela qual estamos tão empolgados com o SETI, e por que dedicamos nossas carreiras a ele, é a mesma razão pela qual o público fica tão empolgado com isso. São alienígenas! É incrivel!”

Seis décadas de busca por extraterrestres
Os cientistas têm escaneado os céus em busca de sinais de rádio que podem ser de origem artificial há 60 anos – começando com o Projeto Ozma, uma busca realizada em 1960 por meu pai, Frank Drake.

Ao contrário das ondas de rádio que o cosmos produz naturalmente, espera-se que esses sussurros de extraterrestres se pareçam muito com as transmissões que os humanos usam para se comunicar. Esses sinais cobririam uma faixa muito estreita de frequências de rádio. Eles também teriam um “desvio” característico indicando que a fonte está se aproximando ou se afastando da Terra – uma pista de que a fonte de rádio está vindo de um objeto cósmico distante, como um planeta orbitando uma estrela.

“Somente a tecnologia humana parece produzir sinais como esse”, diz Sheikh. “Nosso WiFi, nossas torres de celular, nosso GPS, nosso rádio por satélite – tudo isso se parece exatamente com os sinais que estamos procurando, o que torna muito difícil dizer se algo é do espaço ou de tecnologia gerada pelo homem.”

Ao longo das décadas, os astrônomos detectaram vários sinais candidatos. Alguns vieram de fontes astronômicas anteriormente desconhecidas, como pulsares, os corpos de estrelas mortas que giram rapidamente e que emitem ondas de rádio para o cosmos. As primeiras rajadas de rádio rápidas conhecidas – breves rajadas de ondas de rádio que ainda são um tanto misteriosas – inicialmente pareciam ser sinais artificiais. Sinais chamados perytons, que são explosões menos energéticas de emissão de rádio, também levantaram sobrancelhas até que os cientistas determinaram sua origem: um forno de microondas.

O BLC-1 pode estar irradiando de um objeto que não está transmitindo como esperado: um satélite que ainda não foi identificado, um avião viajando, um transmissor no solo perto da linha de visão do telescópio, ou talvez algo ainda mais mundano , como eletrônica defeituosa em um prédio próximo ou um carro que passa.

“Todos os nossos experimentos SETI são conduzidos em um mar absoluto de interferência. Há toneladas de sinais”, diz Siemion. ”Tudo se resume a ser capaz de dizer a diferença entre uma assinatura tecnológica muito distante e nossa própria tecnologia.”

E depois há os sinais de que os astrônomos não conseguiram identificar definitivamente uma fonte natural, como o famoso “WOW!” sinal captado pelo Observatório de Rádio da Universidade Estadual de Ohio, coloquialmente conhecido como Big Ear, em 1977. Essa barragem extremamente brilhante de ondas de rádio inicialmente parecia uma detecção real do SETI, mas ninguém foi capaz de verificá-la ou encontrá-la novamente.

Um sinal estranho
Em 2015, o Breakthrough Listen iniciou uma pesquisa de uma década financiada pelo investidor do Vale do Silício Yuri Milner e, até agora, a equipe não encontrou nada definitivo em suas varreduras dos céus.

A partir de abril de 2019, a Breakthrough apontou o telescópio Parkes para Proxima Centauri – não necessariamente porque os cientistas estavam procurando por alienígenas, mas porque esperavam entender melhor as explosões gigantescas que pequenas estrelas anãs vermelhas como Proxima emitem com frequência. Enquanto processava essas observações neste verão, Shane Smith, um estudante de graduação do Hillsdale College, em Michigan, trabalhando com a Breakthrough, avistou BLC-1 aparentemente irradiando da estrela.

Embora o sinal seja fraco, o BLC-1 passou em todos os testes que a equipe do Breakthrough usa para filtrar os milhões de sinais gerados por humanos: era estreito em largura de banda, parecia flutuar na frequência e desapareceu quando o telescópio desviou o olhar de Proxima para um objeto diferente. Nos dias seguintes, quatro sinais semelhantes apareceram, embora alguns tenham sido descartados como interferência de rádio.

“Nosso algoritmo é muito otimista sobre o que pode ser uma tecnologia alienígena”, diz Sheikh. “Mas isso é super empolgante porque nunca chegamos ao estágio em que o algoritmo encontrou algo realmente interessante.”

Se BLC-1 é, contra todas as probabilidades, um cartão postal do sistema estelar vizinho, então estatisticamente falando, a Via Láctea deve estar absolutamente repleta de civilizações comunicantes, diz Seth Shostak, do Instituto SETI. “Nesse caso, haveria mais de meio bilhão de sociedades em nossa própria galáxia – isso parece muito.”

Acompanhamento
Desde a detecção, a equipe observou novamente Proxima Centauri – e não encontrou nada. Os cientistas estão trabalhando no desenvolvimento de novos testes que podem identificar a origem do sinal, incluindo continuar a apontar o telescópio Parkes para Proxima.

“Se você quiser fazer declarações científicas, precisará ser capaz de observar e replicar o fenômeno”, diz Sheikh. “É assim que o método científico funciona.”

No início deste ano, Jill Tarter do Instituto SETI me disse que o processo de criar novos testes e trabalhar diligentemente para confirmar a origem de um sinal é uma parte natural do empreendimento SETI, e que todos podem aprender e se beneficiar.

“Estamos procurando outra coisa lá fora, outra pessoa lá fora”, disse Tarter na época. “Ver de repente a interferência e pensar que pode ser o que estamos procurando, e então descobrir o que temos que fazer para poder discriminar e ter confiança em qualquer resultado que possamos obter – essa é uma boa lição.”

Já, Siemion diz que avaliar o BLC-1 ensinou muito à equipe sobre como testar seus dados. Observações de acompanhamento de Proxima Centauri serão valiosas para entender como essas estrelas se comportam – bem como para realizar uma busca SETI abrangente de um sistema estelar próximo com planetas conhecidos, mesmo que não seja povoado por alienígenas tecnologicamente experientes.

“Em última análise, acho que seremos capazes de nos convencer de que [BLC-1] é interferência”, diz Siemion. “Mas o resultado final certamente será que tornará nossos experimentos mais poderosos no futuro.”