As cavernas de gelo da Antártida podem estar escondendo espécies desconhecidas de plantas e animais

As cavernas de gelo da Antártida podem estar escondendo espécies desconhecidas de plantas e animais

13 de agosto de 2022 0 Por Jonas Estefanski
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A vida secreta pode estar prosperando nas profundezas das geleiras geladas que cercam os vulcões na Antártida dentro do extenso sistema de cavernas, dizem os pesquisadores.

Um novo estudo liderado pela Australian National University (ANU) usou técnicas de sequenciamento de DNA para analisar forense o solo das cavernas, que revelou vestígios de DNA de algas, musgos e pequenos animais.

Pesquisadores dizem que uma investigação mais aprofundada pode revelar novas espécies de plantas e animais não descobertos antes.

A professora sênior da Escola de Meio Ambiente e Sociedade da ANU Fenner, Dra. Ceridwen Fraser, disse ter evidências forenses de plantas e animais em potencial que vivem nas cavernas.

“Mas não vimos essas plantas e animais, então não podemos ter certeza de que estão lá”, disse ela.

“Mas estamos coletando DNA de plantas e animais nas cavernas, o que sugere que pode haver comunidades inteiras vivendo sob o gelo que não conhecemos.”

Fraser foi o principal pesquisador no estudo de amostras de solo das cavernas ao redor do Monte Erebus, o segundo vulcão mais alto e ativo da Antártida.

Ceridwen Fraser diz que pensar em eras glaciais passadas inspirou o estudo (Fornecido: Ceridwen Fraser)

“Tudo isso aconteceu porque eu estava tentando pensar em como plantas e animais podem ter sobrevivido a eras glaciais passadas na Antártida, e sabemos que eles sobreviveram”, disse Fraser.

“Eles estão no continente há milhões de anos e as eras glaciais vieram e se foram.

“Então, talvez eles tenham sobrevivido ao redor de vulcões, e talvez sob o gelo ao redor de vulcões nessas cavernas subglaciais que são escavadas pelo vapor.”

Fraser disse que era “atraente” imaginar os tipos de coisas que poderiam estar vivendo sob o gelo.

“O céu é o limite, exceto que não é o céu que está sob o gelo na Antártida”, disse ela.

“Sabemos que em outras partes do mundo é comum encontrar espécies adaptadas para viver em ambientes de cavernas.

“Então, é concebível que possa haver espécies nessas cavernas que nunca descobrimos antes.”

O Monte Erebus é atualmente o vulcão mais ativo da Antártida. (Fornecido: Steven Chown)
‘É como estar em uma sauna, mas a sauna está em um cubo de gelo’

O professor Craig Cary, da Universidade de Waikato, na Nova Zelândia, coletou o solo das cavernas, que, segundo ele, podem chegar a 20 graus Celsius ou mais.

“É como estar em uma sauna, mas a sauna está em um cubo de gelo, se você pode imaginar isso”, disse ele.

“Quero dizer, acima de você está o gelo, abaixo de você está o chão, é uma sensação muito surreal estar na caverna. [Está] quieto, sem vento, quente, e mesmo assim você ainda está na Antártida.”

O professor Cary já havia descoberto comunidades bacterianas e fúngicas que viviam nas cavernas.

Mas ele disse que esta nova descoberta mostrou que o escopo do que pode estar vivendo nas profundezas das cavernas pode ser muito mais diversificado do que se pensava inicialmente.

“É fascinante por várias razões, uma delas é que o continente obviamente esteve coberto de gelo por um período considerável de tempo”, disse ele.

“E, no entanto, passou por períodos de tempo em que houve menos gelo… é uma ótima ideia que os organismos encontrem um lar, um lugar para ficar durante os períodos de tempo em que o resto do ambiente é extremamente hostil.”

Os pesquisadores da ANU usaram técnicas de sequenciamento de DNA para analisar forense o solo das cavernas. (Fornecido: Ceridwen Fraser)

Quando a análise forense de DNA estiver concluída, os cientistas retornarão às cavernas para confirmar ainda mais as descobertas.

“A prova estará no pudim”, disse o professor Cary.

“Se agora podemos voltar e encontrá-los morando lá, acho que estamos em uma posição muito melhor para começar a provar isso.

“Acho que as questões importantes são sobre como eles chegaram lá, de onde vieram e se foram a população de sementes de organismos que agora encontramos em outros lugares do continente.”