A nave espacial Daring LightSail 2 está sendo sugada para o Fiery Doom

A nave espacial Daring LightSail 2 está sendo sugada para o Fiery Doom

3 de julho de 2022 0 Por ucrhyan
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Nos últimos três anos, uma pequena espaçonave do tamanho de um pedaço de pão com asas gigantescas navegou em raios de sol em órbita baixa da Terra. O LightSail 2 excedeu em muito sua expectativa de vida e provou que as velas solares podem de fato ser usadas para voar em naves espaciais. Mas sua jornada ao redor do nosso planeta está tristemente chegando ao fim, pois a atmosfera da Terra arrasta a espaçonave para baixo, onde ela acabará queimando em chamas atmosféricas.

O LightSail 2 da Planetary Society foi lançado em junho de 2019 e desenrolou sua vela solar de 32 metros quadrados um mês depois. Apenas duas semanas depois de abrir suas asas, o LightSail 2 ganhou 3,2 quilômetros de altitude, tornando esse experimento um sucesso. Mas nos últimos meses, o LightSail 2 vem perdendo altitude a uma taxa crescente. Agora está navegando a uma altitude média de cerca de 390 milhas (627 km), abaixo dos cerca de 446 milhas (718 km) no início da missão, de acordo com a Planetary Society.

Os cientistas por trás da missão estão antecipando que o LightSail 2 irá reentrar na atmosfera da Terra nos próximos meses, mas eles não têm uma data exata. Durante a reentrada, a espaçonave se moverá tão rapidamente que criará uma onda de pressão energética à sua frente, fazendo com que o ar ao seu redor aqueça e queime o LightSail em uma mortalha de fogo.

“Imagine jogar uma pedra comparado a jogar um pedaço de papel. O arrasto atmosférico vai parar o papel muito mais rápido que a rocha.”

As velas solares funcionam com fótons do Sol, causando pequenas explosões de impulso que impulsionam a espaçonave; à medida que os fótons atingem as asas do LightSail, a espaçonave é empurrada para mais longe do Sol. Se uma espaçonave for capaz de superar o arrasto da atmosfera da Terra, ela poderá atingir altitudes muito altas.

Ao longo de sua missão, LightSail 2 teve alguns altos e baixos (literalmente). O orbitador às vezes perdia alguns metros de altitude por dia e às vezes ganhava alguns metros. Mas depois de três anos navegando ao redor da Terra, o dispositivo experimental começou a sofrer uma queda acentuada na altitude como resultado de vários fatores.

Este gráfico mostra a altitude média do LightSail com o tempo (mostrado em azul).

À medida que a espaçonave descia, a densidade atmosférica aumentava muito rapidamente, resultando em arrasto atmosférico. LightSail colidiu com partículas atmosféricas enquanto viajava a velocidades de 20.000 milhas por hora (32.000 km/h), fazendo com que a espaçonave desacelerasse. “Nosso caso é mais extremo do que a maioria das espaçonaves porque a área de nossa vela é muito grande em comparação com a massa da espaçonave”, escreveu a Planetary Society em um comunicado. “Imagine jogar uma pedra comparado a jogar um pedaço de papel. O arrasto atmosférico vai parar o papel muito mais rápido que a rocha.”

Ironicamente, o Sol também trabalhou contra o LightSail 2. Quando o Sol está mais ativo, ele aquece a atmosfera superior da Terra, fazendo com que ela se expanda para altitudes mais altas. No início da missão, o Sol estava passando por algum tempo de inatividade como parte de seu ciclo de 11 anos, mas nossa estrela hospedeira recentemente acelerou sua atividade para seu período máximo solar. Isso fez com que a atmosfera ficasse mais densa em altitudes mais altas, atingindo até a espaçonave, fazendo com que o LightSail 2 se arrastasse para baixo.

O terceiro fator que levou ao desaparecimento do LightSail é mais humano do que cósmico. A missão sofreu falhas de comunicação devido a equipamentos defeituosos na estação terrestre. Durante os períodos de queda de comunicação, a equipe não conseguiu enviar dados para a espaçonave, fazendo com que sua navegação sofresse, ainda que levemente.

Embora LightSail 2 em breve encontre sua morte ardente, o legado da espaçonave ainda viverá. O orbitador inspirou várias outras missões, incluindo a missão NEA Scout da NASA para um asteroide próximo da Terra (previsto para lançamento em agosto), o Advanced Composite Solar Sail System da NASA para testar o material do boom da vela na órbita da Terra (programado para lançamento em meados de 2022). ), e o Solar Cruiser da NASA (com lançamento previsto para 2025). A era da vela solar, ao que parece, está se aproximando rapidamente.