A NASA foi avisada de que o ônibus espacial Challenger poderia explodir, mas eles o lançaram de qualquer maneira

A NASA foi avisada de que o ônibus espacial Challenger poderia explodir, mas eles o lançaram de qualquer maneira

6 de agosto de 2022 0 Por ucrhyan
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28 de janeiro de 1986, às 11h30, horário padrão do leste. Milhões de americanos estão grudados na tela da televisão, assistindo ao lançamento do ônibus espacial Challenger.

Muitos deles são crianças. A bordo do ônibus está Christa McAuliffe, uma professora do ensino médio escolhida para se tornar a primeira professora no espaço. Em toda a América, os professores colocaram televisores em suas salas de aula para que possam assistir ao desenrolar desse momento histórico ao vivo.

Estima-se que 17% dos americanos, ou mais de 40 milhões de pessoas, estão assistindo e esperando – todos eles sem saber que estão prestes a testemunhar um dos maiores desastres da história espacial.

A nave decola. Na transmissão da CNN, o âncora anuncia alegremente: “A 25ª missão do ônibus espacial está a caminho depois de mais atrasos que a NASA se preocupa em contar. Esta manhã, parecia que eles não seriam capazes de sair—”

Mas então ele para. A nave explode em uma bola de fogo e fumaça.

Enquanto milhões assistem, as poucas peças restantes do ônibus espacial que deveria levar a primeira professora e seus seis colegas de tripulação ao espaço caem em direção ao Oceano Atlântico, deixando nada além de rastros de fumaça branca em seu rastro.

Algo deu terrivelmente errado. E a única dica do que pode ser vem da voz confusa e trêmula do controle de solo entrando na transmissão:

“Obviamente”, diz um homem, “uma avaria grave”.

A Tripulação Desafiante se Monta

A tripulação de sete membros do ônibus espacial Challenger. Todos eles foram mortos na explosão de 1986.

Christa McAuliffe, uma professora de estudos sociais de 37 anos de New Hampshire, derrotou 11.400 outros candidatos para ganhar seu lugar no Challenger. Ela foi a sortuda vencedora do projeto “Professor no Espaço”, de Ronald Regan, uma campanha para chamar mais atenção ao programa espacial.

Nesse sentido, pelo menos, o Challenger foi um sucesso completo. O anúncio de McAuliffe trouxe mais pessoas à tela da televisão do que a NASA desfrutava em anos.

Ainda assim, ela era o plano B deles, em certo sentido. Originalmente, a NASA queria enviar Caroll Spinney, o ator que interpretou Big Bird, completo em seu traje de Big Bird, para o espaço no Space Shuttle Challenger. A fantasia de Big Bird, no entanto, era grande demais para caber, e McAuliffe foi enviado em seu lugar

Os momentos finais do Space Shuttle Challenger ao deixar a plataforma de lançamento. Ele explodiu cerca de 73 segundos após a decolagem.

Ela tinha grandes planos para seu lançamento. No espaço, ela faria um tour televisionado da espaçonave. Ela daria aulas de ciências em gravidade zero para as crianças de toda a América e, quando estivesse de volta à Terra, planejava compartilhar um diário pessoal de seus pensamentos com o mundo.

Acima de tudo, porém, ela só queria ver o universo por si mesma, viver o sonho que tinha desde os 11 anos, nos primórdios da NASA.

Uma investigação sobre a tragédia descobriu que a tripulação sobreviveu à explosão, mas foi morta no impacto de sua cabine de tripulação caída.

“Quero muito olhar pela janela e experimentar a maravilha do espaço”, disse McAuliffe a repórteres enquanto se preparava para a missão. “[Esta] é uma oportunidade única de realizar minhas primeiras fantasias.”

McAuliffe conquistaria os corações do mundo, mas estava longe de ser a única no Challenger com grandes sonhos. Outro astronauta, Ronald McNair, planejava gravar o primeiro solo de saxofone no espaço e realizar um concerto nas estrelas via transmissão ao vivo.

Frederick Gregory (primeiro plano) e Richard O. Covey, comunicadores da nave espacial no Controle da Missão em Houston assistem impotentes enquanto o Challenger explode.

Com eles estavam Ellison Onizuka, o primeiro nipo-americano no espaço; Judith Resnick, a segunda mulher no espaço; e os astronautas especialistas Gregory Jarvis, Dick Scobee e o Capitão Michael Smith.

Foi uma missão importante com uma equipe capaz, voando em um ônibus que já havia completado nove missões com segurança.

Como algo poderia ter dado errado?

O relatório McDonnell Douglas sobre o desastre Challenger

Uma combinação de equipamento defeituoso, mau tempo e liderança imprudente foi considerada responsável pelo desastre do ônibus espacial Challenger.

A NASA teve muito tempo para se preparar para o desastre do Challenger.

O ônibus espacial, eles descobririam rapidamente, explodiu por causa de um problema com seus anéis de vedação, as vedações de borracha que revestiam partes dos propulsores do foguete. Mas esse era um problema que eles conheciam há quase 15 anos.

Em setembro de 1971, um artigo do empreiteiro de defesa McDonnell Douglas havia alertado que era possível queimar anéis de vedação e que, se ocorresse perto do tanque de combustível de hidrogênio de um ônibus espacial, seria um desastre.

“A detecção oportuna pode não ser viável”, dizia o jornal, “e não é possível abortar”.

Sincelos na plataforma de lançamento antes do desastre do ônibus espacial Challenger. De acordo com um relatório, as vedações de borracha do ônibus espacial falharam em parte devido a temperaturas congelantes.

Por um tempo, eles lidaram com isso dobrando os anéis de vedação, mas outro teste, em 1977, provou que isso não era suficiente.

A combustão do motor de um ônibus espacial, eles descobriram, faria com que as juntas de metal se dobrassem umas das outras, abrindo uma lacuna que vazaria gás e corroeria os anéis de vedação.

Os gases, eles aprenderam, poderiam acender um caminho de chamas, desencadeando uma explosão que destruiria a nave e todos dentro dela.

O presidente Ronald Reagan observa a explosão do Challenger da Casa Branca.

Os engenheiros que descobriram o problema escreveram ao gerente do Solid Rocket Booster Project, George Hardy, explicando o problema. Hardy, no entanto, nunca passou o memorando para a Morton-Thiokol, a empresa que fez as juntas de campo defeituosas, e nada mudou.

No final de 1981, a preocupação não era mais apenas uma teoria. Naquele ano, o orbitador Columbia retornou de uma missão com seu anel de vedação primário erodido, exatamente como os engenheiros haviam previsto. E nos próximos quatro anos, sete em cada nove lançamentos de ônibus espaciais voltariam com o mesmo problema.

O problema foi rotulado de “Criticalidade 1” – uma designação que significava que, se não corrigida, poderia causar “perda de missão, veículos e tripulação”.

Partes do ônibus espacial Challenger que foram recuperadas na costa da Flórida após a tragédia.

A NASA estava totalmente ciente do problema e sabia exatamente quão ruins os resultados poderiam ser. O comissário Richard Feynman havia avisado que, ao ignorá-lo, eles estavam jogando “uma espécie de roleta russa… Você se safou, mas não deveria ser feito repetidamente”.

O pior, porém, ainda não havia acontecido. A nave não explodiu – e assim o Challenger foi enviado com as mesmas peças defeituosas no lugar.

Bob Ebling e Roger Boisjoly

O engenheiro Roger Boisjoly (foto) estava entre as figuras que alertaram os funcionários da NASA que o ônibus espacial não estava pronto para o lançamento.

Mesmo que tenham ignorado o problema por 15 anos, a NASA ainda teve uma última chance de impedir o desastre do Challenger. Dois homens, Bob Ebling e Roger Boisjoly, fizeram todo o possível para impedir o lançamento.

Em outubro de 1985, Ebeling enviou um memorando com o título: “Socorro!” O lançamento do Challenger, ele alertou, pode terminar em desastre. Se fosse lançado quando a temperatura fosse inferior a 4 ° C (40 ° F), o navio poderia explodir.

Os restos mortais da tripulação foram transferidos para um avião de transporte C-141 na NASA KSC Shuttle Landing Facility, indo para o serviço memorial.

O problema era com os O-rings. No passado, a NASA havia sobrevivido ao seu jogo de roleta russa porque os anéis derretidos formavam um selo que impedia que os gases se derramassem. No frio congelante, no entanto, eles seriam muito rígidos para fazer uma vedação a tempo. Se eles fossem lançados em janeiro, alertou Ebeling, a tripulação não iria muito longe da plataforma de lançamento.

Enquanto isso, Roger Boisjoly, engenheiro da Morton-Thiokol, convocou uma reunião com funcionários da NASA, onde os alertou sobre a mesma coisa. Se eles tentassem lançar no inverno, Boisjoly disse a eles, isso terminaria em “uma catástrofe da mais alta ordem”.

“Meu Deus”, respondeu Lawrence Mulloy, da NASA. “Quando você quer que eu lance – em abril próximo?” Não era uma pergunta sincera. Para a NASA, a ideia de adiar o lançamento era ridícula. Eles não estavam apenas ignorando Boisjoly. Eles estavam zombando dele abertamente.

“Estou estarrecido. Estou chocado com sua recomendação”, disse George Hardy – o mesmo homem que ignorou os primeiros avisos do problema em 1977.

As advertências de Ebeling e Boisjoly não deram em nada, por mais que tentassem.

“Lutei como o diabo para impedir aquele lançamento”, diria Boisjoly anos depois. “Estou tão dilacerado por dentro que mal posso falar sobre isso, mesmo agora.”

Os espectadores assistem horrorizados quando o Challenger explode em fumaça e detritos acima do Centro Espacial Kennedy.

Os homens tiveram que ir para casa sabendo que as pessoas dentro daquele ônibus estavam em seus caixões e nada que pudessem fazer salvaria suas vidas.

Ebeling ficou inquieto na cama na noite anterior ao lançamento. Ele disse à esposa: “Vai explodir”.

Os Últimos Momentos do Desafiante

Funcionários da NASA tentaram encobrir sua negligência que levou à explosão do Challenger.

A tripulação a bordo do Challenger partiu em alto astral. Em T-1:44, quando o capô de ventilação foi levantado, Ellison Onizuka brincou: “Não é o contrário?”

A tripulação riu. “Deus”, disse o capitão Michael Smith. “Espero que não, Ellison.”

Judith Resnick lembrou a seus companheiros de tripulação que colocassem seus arreios, mas Smith deu de ombros, convencido de que nada poderia dar errado.

“Pelo que?” ele perguntou.

“Não vou trancar o meu”, concordou Dick Scobee. “Talvez eu tenha que alcançar alguma coisa.”

A contagem regressiva começou, os motores acenderam e o ônibus espacial Challenger decolou.

“Aqui vamos nós!” Smith gritou, tão animado quanto um garotinho. “Vá, sua mãe!”

Lá embaixo, na terra, Boisjoly e seus engenheiros observavam o foguete do ônibus espacial para o espaço. E por um breve momento, Boisjoly acreditou que estava errado e que tudo ficaria bem.

Boisjoly havia previsto que, se o ônibus espacial falhasse, explodiria bem na plataforma de lançamento. Quando o viu decolar sem desastres, ele e seus homens o consideraram como prova de que a missão seria bem-sucedida.

Eles o assistiram por um minuto inteiro antes que um de seus engenheiros se sentisse à vontade o suficiente para dizer o que todos esperavam que fosse verdade.

“Oh, Deus”, disse ele. “Conseguimos. Conseguimos!”

Foi nesse exato momento que uma chama queimou através de uma abertura no invólucro que se partiu exatamente como McDonnell Douglas havia previsto 15 anos antes. Uma grande nuvem de fumaça branca começou a sair do ônibus espacial, e o foguete sólido da direita começou a sair do lugar.

“Lutei como o diabo para impedir aquele lançamento”, diria Boisjoly anos depois. Muitos que alertaram a NASA sobre o lançamento desastroso iminente se manifestaram desde então.

Por um breve momento, as pessoas lá dentro não sentiram nada além de uma aceleração repentina.

“Sinta essa mãe ir!” Smith exclamou, antes de soltar um alto “Woohoo!”

Então algo aconteceu. Talvez um indicador lhe mostrasse que o motor principal estava falhando ou que a pressão estava caindo no combustível externo. Ninguém sabe ao certo.

Tudo o que sabemos são as últimas palavras que o gravador da cabine da tripulação o pegou dizendo:

“Uh-oh.”

O desastre do ônibus espacial Challenger

Christa Mcauliffe mostrando uma camiseta de seu estado natal, New Hampshire, que ela distribuiu para seus companheiros de tripulação. Ela tinha 37 anos.

Fora da cabine da tripulação, o tanque de hidrogênio do ônibus espacial colidiu com o tanque de oxigênio líquido. Ao mesmo tempo, o propulsor de foguete direito, que havia começado a girar, atingiu a estrutura que conectava os dois tanques.

Ambos os tanques se romperam. Os produtos químicos no interior se misturaram, acenderam e explodiram em uma enorme bola de fogo que envolveu todo o ônibus espacial.

O ônibus espacial estava a 15 km (48.000 pés) acima da terra quando foi despedaçado. A maior parte começou a se desintegrar, com apenas pequenos pedaços de metal ainda grandes o suficiente para serem vistos caindo do céu.

Os milhões que assistiam de casa acreditavam que tinham acabado de testemunhar a morte de sete pessoas. Mas eles estavam errados. A tripulação do Challenger, acredita-se, ainda estava viva após a explosão. Para eles, o pior ainda estava por vir.

A cabine da tripulação sobreviveu à explosão. Ele se desprendeu do ônibus espacial, todos os sete tripulantes ainda dentro, e começou sua queda livre em direção à terra abaixo.

Pelo menos parte da tripulação estava consciente quando a queda livre começou. Após a explosão, Resnick e Onizuka ativaram seus Personal Egress Air Packs, dispositivos que lhes dariam seis minutos de ar respirável. De alguma forma, eles devem ter pensado que os pacotes de ar poderiam mantê-los vivos.

Um deles até se deu ao trabalho de colocar a mochila de Michael Smith para ele. Quando seus corpos foram encontrados, o dele foi ativado usando um interruptor na parte de trás do assento que ele não conseguiria alcançar.

O Space Shuttle Challenger foi a 25ª missão da NASA. O programa foi interrompido em 2011 antes de ser retomado em maio de 2020.

Eles não poderiam ter entendido o que aconteceu. Smith puxou um interruptor destinado a restaurar a energia da cabine, aparentemente sem saber que a cabine estava em queda livre, não mais conectada a nenhuma outra parte do ônibus espacial.

Não está claro quanto tempo eles permaneceram conscientes ou quanto tempo permaneceram vivos, embora as mochilas tenham permanecido por mais dois minutos e 45 segundos. Por todo esse tempo, os astronautas podem ainda estar acordados e respirando, preparando-se enquanto caíam para a morte.

Eles atingiram a superfície do oceano a 333 km/h (207 mph), colidindo com uma força pior do que qualquer acidente.

Smith e Scobee estavam certos. Seus cintos eram inúteis. A tripulação provavelmente foi arrancada de seus assentos, esmagada contra as paredes em colapso e morta instantaneamente.

Um encobrimento na NASA e em outros lugares

A explosão do Challenger de 1986 continua sendo um dos piores desastres da história da NASA.

Demorou semanas para encontrar os restos mortais da tripulação, que haviam sido espalhados no oceano frio. Eles encontraram cadernos, gravadores – e um capacete contendo orelhas e couro cabeludo.

Mas a NASA fez tudo o que pôde para esconder o quão horrível – e evitável – o desastre do Challenger realmente foi. Em conversas com a imprensa, eles insistiram que a tripulação morreu instantaneamente e que ainda não tinham ideia do que poderia ter dado errado.

A verdade só veio à tona quando uma comissão presidencial liderada por William P. Rogers e acompanhada por nomes como Neil Armstrong, Sally Ride, Chuck Yeager e Richard Feynman se aprofundou na fonte do problema.

Feynman, furioso com a negligência da NASA, exigiu que o relatório incluísse uma página de seu próprio comentário pessoal – muito diferente das palavras que o presidente Reagan compartilhou com a América quando a explosão ocorreu pela primeira vez.

“Às vezes, coisas dolorosas como essa acontecem. É tudo parte do processo de exploração e descoberta”, disse Reagan aos alunos da América em uma transmissão de TV ao vivo. “O futuro não pertence aos fracos; pertence aos corajosos.”

Feynman, no entanto, resumiu o desastre do ônibus espacial Challenger em palavras muito diferentes:

“A realidade deve ter precedência sobre as relações públicas, pois a natureza não pode ser enganada.”